- Что это русские придумали?! – завопил пилот «фоккера». – Я не могу к ним подойти! Майн готт! Я сбит!

Разведка доложила, что немцы обустроили позиции своего артдивизиона на окраине города. Лётчик, летавший на разведку, развёл руками: Там такие дубы развесистые, так прямо под ними!

Потом наклонился к карте и провёл пальцем по нарисованным квадратикам городских кварталов.

- Вот аккурат возле шоссе, что выходит из города, - сказал он. – С обеих сторон пушки стоят, а на бугорках, здесь и здесь, пехота у немцев. Я пулемётные гнёзда заметил. Тут и тут.

Завтра намечалось наступление и сведения об изменениях в немецкой обороне поступили вовремя.

Из штаба фронта командиру авиадивизии приказали любой ценой уничтожить немецкие пушки. Завтра по шоссе должны были рвануть наши танки с десантом на броне, и вражеские артиллеристы им на пути ни к чему.

Комдив думал недолго. После изнурительных оборонительных боёв у него осталось всего двадцать три штурмовика и шестнадцать истребителей.

- Вот и вся наша дивизия, - сказал он как-то начальнику штаба.

На штурмовку пошли все самолёты. Конечно, комдив думал, что рановато. Надо было дождаться штурмовиков двухместных, с огневой точкой для стрелка. Но эти самолёты были где-то на перегонах.

В бой пошли одноместные Ил-2, которые немцы научились очень хорошо сбивать. Заходи сзади и круши беззащитный штурмовик. Один пилот в Ил-2, и хотя впереди у него мощнейшее вооружение, и никто из немцев никогда не сунется атаковать спереди, а сзади никакой обороны.

Илы зашли со стороны солнца.

Истребители, Яки, ЛаГГи и тройка И-16, шли выше штурмовиков.

На истребители и обрушились немцы. Часть их должна была связать их боем, а остальные расправиться с штурмовиками.

Больше всего беззащитными Ил-2 были в момент выхода из атаки. Строй нарушен, все летят кто куда. Самое время для охоты.

Первым штурмовал немецкие позиции ведущий группы Илов капитан Туров. Он уже видел, как около двадцати немецких истребителей врезались в строй наших истребителей. Там вертелась воздушная карусель, из которой рушились вниз горящие, и не поймёшь чьи, самолёты, раскрывались парашюты. Огненные паутины пушечно-пулемётных трасс зависали на секунды в небе.

А подальше, в стороне, крутились ещё два десятка «фоккевульфов». Они не совались близко к Илам. Во-первых, там активно работала зенитная артиллерия, а во-вторых, сбивать штурмовики они намерились при выходе тех из атаки.

Капитан Туров всё это видел и знал. Согласно наставлениям и приказам, ему, сразу после штурмовки, как и остальным Илам, полагалось на полной скорости уходить без всякого строя к линии фронта. А немцы знали это и спокойно сбивали.

Тут у капитана, уже подходившего к рубежу атаки, мелькнула мысль.

- Всем делать, как я! – приказал он, заходя в пологое пикирование. – Вставать сзади, за хвостом!

Туров ударил эрэсами. Ил, как обычно бывает в таких случаях, немного потерял скорость от отдачи реактивных струй.

Вниз пошли бомбы.

Капитан вывел штурмовик из атаки и встал в хвост последнему Илу в группе. За ним пристроился следующий, и следующий.

Получился замкнутый круг. Из него пикировали на цель штурмовики, и снова возвращались обратно.

Немецкие истребители, ринувшиеся было в атаку, были встречены буквально морем огня. Ведь вооружение спереди у Илов было мощнейшим. А сейчас, в кругу, они прикрывали друг друга.

- Что это такое?! – кричали по рации немцы. – Нельзя к ним подойти! О майн готт! Я подбит!

Штурмовики сделали ещё два захода на позиции артиллерийского дивизиона и пехоты. На земле дым смешался с огнём. В бурой тьме что-то рвалось. Наверное, это боезапас артиллеристов попал под удар Илов.

Зенитки замолчали, по ним также ударили штурмовики.

И сейчас Илы кружили в небе, оберегая друг друга. Рядом всё ещё крутились истребители. Но вот они начали расходиться в стороны, кончалось горючее.

Дождавшись, когда уйдут «мессершмитты» и «фоккевульфы», капитан Туров приказал идти домой.

Конечно, немцы подняли истребители с других аэродромов, но догнать наши Илы они не смогли. К тому же наши истребители вернулись раньше, заправились горючим, пополнили боезапас и встретили штурмовиков.

С тех пор штурмовой круг стал надёжной защитой одноместных, да и двухместных Илов.