Почему существа кембрия выглядели так странно?

Рубрика «Неглупые вопросы»

Посмотрите на этого шипастого червяка с макаронными лапками. Или на гигантского хищника, похожего на помесь моржа с мухой…

Многие существа кембрийского периода выглядят абсолютно безумно по сравнению с современными обитателями планеты. Даже палеонтологи не перестают удивляться: Почему представители кембрия выглядят так странно?

Hallucigenia sparsa (слева) и представитель Anomalocaris (справа)
Hallucigenia sparsa (слева) и представитель Anomalocaris (справа)

Кембрийский период, или кебрий, начался 541,0 ± 1,0 млн лет назад и закончился 485,4 ± 1,9 млн лет назад, то есть продолжался он примерно 56 миллионов. И он действительно может похвастаться разнообразием живности.

Проиллюстрированный выше “червяк” — один из самых знаменитых представителей. Окаменелость этого шипастого существа была впервые открыта в 1900-х в сланцах Бёрджеса в Канаде. Его форма так поразила ученых, что ушли годы на то, чтобы разобраться, где у него голова. Именно из-за внешнего вида это порождение лихорадочных снов и получило свое название Hallucigenia, а точнее Hallucigenia sparsa.

Или вот Opabinia, пятиглазое беспозвоночное с клешней на тоненьком хоботке. Когда палеонтолог Гарри Уиттингтон показал своим коллегам реконструкцию этого монстрика на конференции в 1970-х, все засмеялись. Уиттингтон расценил эту реакцию как “дань необычности данного животного”, о чем и поведал в подробной научной публикации о Opabinia. Он предположил, что существо использовало необычное приспособление для выкапывания пищи.

Western Carolina University
Western Carolina University

Все эти странные животные появились в очень важное время в истории Земли. Так его называет Хавьер Ортега-Хернандез, палеонтолог, специалист по беспозвоночным, доцент кафедры организменной и эволюционной биологии в Гарвардском университете. 

На протяжении миллиардов лет перед кембрием единственными живыми существами на Земле были простые подводные микроорганизмы. К началу кембрийского периода появились маленькие животные, которые питались этими микробами, но и они оставались на плоской поверхности морского дна, не зарываясь вглубь и не поднимаясь выше.

И вот, 541 миллион лет назад, эти червяки “наэволюционировали” себе простейшие мышцы. Способность активно двигаться дала им возможность зарываться в дно, забирая с собой вглубь кислород. “И вот так, по щелчку пальцев, мы получаем кишащие жизнью морские отложения,” рассказывает Ортега-Хенрандез.

Открывшиеся просторы для движения стали быстро заполняться новыми видами существ. В начале кембрия произошел быстрый рост количества животных, адаптирующихся к новыми местами обитаниям, новыми источникам питания, к новым хищникам и новое добыче. Этот период — часто называемый кембрийским взрывом — задал направления развития многим родам, представители которых до сих пор разгуливают по планете. В частности, появились первые моллюски и членистоногие.

У многих из этих членистоногих были на месте ног похожие на зубы структуры, которыми они жевали преимущественно друг друга. Это было настолько распространенной проблемой, что животные начали отращивать защитные пластинки и шипы. За тысячелетия эта гонка вооружений только усилилась. Существа становились все разнообразнее, сложнее и необычнее по внешнему виду.

Javier Ortega-Hernández
Javier Ortega-Hernández

Многие кембрийские создания в итоге вымерли в период перехода к новому геологическому периоду (ордовик), но некоторые сумели дожить даже до нас.

Морские губки, медузы и анемоны очень похожи на своих кембрийских предков.

В каком-то смысле наше отношение к созданиям кембрия просто отражает наше опасливое отношение ко всему “инопланетному”. Просто сегодня животные слишком отличаются от кембрийских. Для Hallucigenia и Opabinia мы, должно быть, тоже выглядим какими-то непонятными мягкотелыми монстрами.