Покоряя небеса. Глава 3. Переполох в Лемире

26 January 2018

Минут через десять после стычки с рыцарями "Тигриного Клыка" из-за поворота показались высокие стены города. С каждым шагом по крепкой мощеной дороге они приближались к Лемиру, одному из крупнейших торговых городов в Эрограле. Миша мог лишь гадать, какой Лемир из себя за стенами, если даже они столь великолепны. Выросший из земли метров на двадцать тёмно-серый каменный массив был украшен высокими смотровыми башнями, бойницами и дубовым подъемным мостом с тяжелыми цепями, перекинутый через широкий ров, где бурлила, негодуя, река, спустившаяся с гор. Перед воротами, на широком мосту, царило настоящие столпотворение, но даже здесь был соблюден некий порядок. Мимо Кенай пронеслась чья-то карета с запряженной в неё доброй четверкой коней, которых погонял нетерпеливый кучер. На стенах виднелись маленькие силуэты — это солдаты гарнизона несли свой пост. Миша и Кенай уже приблизились к огромным воротам, похожей на открытую пасть огромного зверя, а поднятая железная решетка прекрасно ассоциировалась с зубами. Здесь им пришлось старательно маневрировать, чтобы не столкнуться с кем-нибудь. Вот они уже могли разглядеть как у самих ворот крестьянин отдает в ладонь солдата, одетую в кожаную перчатку, три медных кругляшка — соответственно, пошлину. Наконец, дойдя моста, они прошли мимо охраны, когда у Миши солдат принял шесть медяков. Кенай, не желая быть раскрытым так просто, скрывался за спиной друга.

- Так, первое препятствие преодолено, - выдохнул он после того, как они достаточно далеко ушли вглубь города. - А теперь нам сюда. Срежем здесь.

По пути сквозь темные переулки Миша с удивлением заметил красующиеся на деревянных стенах желтые листы, на которых большим черным шрифтом была настрочена сумма в двадцать тысяч флоринов над довольно качественным портретом Кенай, а через несколько шагов он увидел и портрет Эрика, однако по количеству листовок он намного обгонял ледяного рыцаря.

- Да вас опасаются, - хмыкнул он, посмотрев на идущего впереди рыцаря.

- Ай, - махнул тот рукой, - не сильно-то они нас боятся. Какие-то двадцать тысяч золотом за первоклассного рыцаря! Это просто смешно.

Чем дальше они уходили в сторону от главной дороги, идя по голой песочной земле, тем сильнее парень ощущал, как становилось темнее и прохладнее. Люди им стали встречаться реже, а вместо стен роскошных каменных домов появились стены бревенчатых складов. На некоторых из них черной краской были написаны их номера и имена владельцев. Рядом с ними сиротливыми пучками проклёвывалась трава, а кое-где и одуванчики — такое надоедливое и везде прорастающее, но очаровательное растение. Вскоре они вышли на ослепительный дневной свет оживленной рыночной площади, просто кишащей лавками с различным товаром. Везде, куда ни глянь, были люди. Женщины с большими корзинами продуктов подходили к продавцам, расхваливающим свой драгоценный товар, и спрашивали, наклонившись над прилавком на радость хозяина, о цене; были и всадники, и телеги, и просто путники и горожане, идущие по своим делам. Подчинившись общему течению народа, Кенай и Миша прошли чуть дальше по дороге, а затем завернули вправо, где наткнулись на какую-то незаметную лавочку. Рыцарь с довольным возгласом: «Нашёл!» подошёл к ней и окликнул хозяина:

- Есть здесь кто? Рил!

Из полутени лавки выглянул толстенький мужичок, с усердием разглядывающий посетителей.

- Опа! Кого я вижу? - с улыбкой протянул он, подходя к ним ближе. - Какими судьбами, Кенай? - он облокотился локтем на плоскую доску своего прилавка, ожидая ответа.

- Решил к тебе по пути заглянуть, - пожал ему руку рыцарь. - Домой с ребятами возвращаемся. Мастер опять на задание послал на край света.

- Хе-хей! - усмехнулся Рил. - И кто же стал счастливчиком в числе твоего напарника?

- У меня их двое: Уголёк с Ленкой, - ответил тот, чем ещё больше повеселил знакомого.

- Значит грандиозное возвращение вашей троицы в крепость обеспечена, - хохотнул он.

- Само собой разумеется, - кивнул Кенай. - Кстати, не мог бы ты нам карту дать, позарез нужна.

- О чём разговор? - развел руками Рил, уходя вглубь лавки, и начал там шуршать какими-то листами. - Вот как чувствовал, что Эрику опять порисовать захотелось, - вернулся он обратно с небольшим свертком. - Что-что, а он не меняется. Неужто до сих пор ребячится?

- Его только могила исправит… - вздохнул рыцарь, вглядываясь в карту. - Или женитьба.

- Точно! - засмеялся Рил. - Ну-ка, может отдашь мне свою старую в обмен на эту карту? Больно любопытно, как он на этот раз её разукрасил.

Кенай с охотой отдал ему карту, сворачивая новую.

- Хе-хей! - засмеялся Рил, взглянув. - Может мне коллекционировать эти шедевры?

- Как хочешь, - с усмешкой ответил тот.

- А это кто с тобой? - Рил только что заметил Мишу.

- Новичок наш, - торжественно объявил Кенай, перекинув руку тому через плечо, но всё же чуть прикрыл его лицо собой. - Будет рыцарем, а может и механиком…

- Это уже решать мастеру, а наша Тира позаботиться о тренировке.

- Именно. Ладно, мы пойдем — договорились скоро встретиться.

- Понятно. Передавай «привет» остальным. И еще одному пушистому новичку.

- Обяз… Что? - оглянулся на него изумленный рыцарь.

- Советую посмотреть на доски с объявлениями, - бросил ему вслед Рил, а затем, попрощавшись, скрылся.

Удивленный осведомлением торговца о том, что в их рядах появился новый аррек, Кенай торопливо пошёл вместе с Мишей обратно. Выйдя опять на площадь, он по соответствующим звукам нашёл нужное место, где толпилось больше всего народа. Наверное, больше, чем дам в ювелирном магазине. На стене каменного дома, слегка обшарпанной капризами погоды, была повешена огромная доска. Она была полностью замаскированна необыкновенно большим количеством листовок. Вокруг них, теснясь, толпились горожане, разглядывающие содержимое листов через чужие головы и плечи. Они оживлялись, обсуждая новость с теми, кто стоит ближе, а тот в ответ советовал прочитать тот или иной лист, считая, что там новость поинтереснее.

- Эк какая штука вышла… - почёсывали затылки мужики, узнав о повышение цен на хлеб.

- Да где это видано, что бы дочь от своего отца сбежала?! - охали женщины, вспомнив исчезновение Элен Сототской, не догадываясь о том, что произошло на самом деле полгода назад.

- Да что там эта дочка, ты глянь как наши рыцари-то бушуют! - возмущались другие.

- А шо? Ты не суди их строго, для всякого их действия есть благородная причина…

- Они кабак сожгли, дурень!

- Мда… Конечно, и им не помешает иметь свои границы дозволенно…

- ... а слышали, что Алый Ветер в Башуре?

- Вот так посмотришь и думаешь, что все эти определения «светлый», «темный» рыцарь — чушь собачья! Все на одну рожу разбойничью! - выпалил кто-то.

- Тише, ты, тише! Того и гляди, посадят за такое сквернословие…

- Смотрите, уже «огненного зверя» из "Белого Сокола" видели! Батюшки, что он устроил…

Вот на тогда рыцарь обратил внимание  на говорящих и посмотрел на центральный лист. На нем был заголовок: «Подлейшее нападение «темного» рыцаря!» Когда он прочитал первые строки, на его лице изобразилось то, что не предвещало «огненному зверю» ничего хорошего.

- Ну, Уголёк! Ну, он отжигает! - качал головой рыцарь, выбираясь из толпы зевак.

- Что случилось? - заинтересовался парень, который ничего толком разглядеть не сумел.

- А вот что! - раздраженно рыкнул рыцарь и показал ему лист, минуту назад висевший под всеобщим наблюдением на доске.

Миша с удивлением посмотрел обратно сквозь толпу на ту доску и гадал как же ему удалось забрать лист. Потом он прочитал его содержимое и частично понял, почему тот так сердиться.

- Слушай, не факт, что это все правда, верно? - несмело высказал Миша свою точку зрения.

- Возможно, но… - тут Кенай осекся и бросил косой взгляд на лишних любопытных слушателей. - Пошли отсюда. Поищем кое-кого.

Они бродили около часа по городу, исследуя людные места. Сталкивались с извозчиками, которые сказали о них много нового, когда они неожиданно появлялись на их пути; скрывались от скучающих солдат, сливаясь с толпой так, что Мише иногда приходилось потрудиться найти своего друга. В конце концов они наткнулись на какого-то сгорбленного старичка, медленно идущего среди людей. Его поддерживала за руку девушка в простом крестьянском платье и с лентой в светлой косичке. Кенай грубо схватил старика и потащил куда-то от чужих глаз подальше. Совсем сбитый с толку Миша, подбежал к нему и схватил за плечо:

- Эй, ты что творишь?

Но тот, игнорируя его, прижал старика к стене и спросил:

- Так за сколько ты купил Ребелиоса? Не напомнишь?

Из-под капюшона сверкнули зелёные глаза и послышался молодой голос парня.

- Нашёл всё-таки меня, Ледышка, и, похоже, прознал кое-что интересное, - усмехнулся Эрик, выпрямляясь. - И хорошо, а-то уже спина болит под старого деда горбиться, - он с удовольствием выгнул спину, облегченно вздохнув. - Так что там у тебя за проблема?

- Это у тебя проблемы, - критичным голосом сказал Кенай, поднеся ему к носу лист, который тот прочитал и рассмеялся.

- Бедняжки вы мои, обидел вас «подлый тёмный рыцарь»! - стал он притворно причитать сквозь смех. - Аж до слёз жалко.

- Хочешь сказать, что ты не вступал в драку с «Тигриным Клыком», и здесь ни капли правды?

- Правда есть, только маловато, - отсмеялся рыжеволосый рыцарь.

- Тогда изволь рассказать, что было на самом деле, и как ты нашёл Ребелиоса?

- Дело было так: мы с Рэем летели к нашей базе, но по дороге увидели, что какие-то негодяи грабили повозки крестьян, попутно издеваясь над ними. По-моему даже ты захотел бы им помочь. И, честно тебе скажу, я и подумать не мог, что это — как тут наврали? - «доблестные рыцари «Тигриного Клыка», делающие обыск повозок бесчестных крестьян, которые оказались контрабандистами»!

- Хорошо… - немного начал успокаиваться ледяной рыцарь. - А аррек-то откуда?

- Забрал.

За такой ответ он тут же получил по голове.

- Ой-ё! - сдавленно выронил Эрик, схватившись за пострадавшее место руками.

- Украл значит?! - набросился на него Кенай.

- Да нет же! - одернул его парень, всё еще держась за голову. - Они, как только меня увидели, бросили его, привязанным к дереву. Улепетывали так, что только маты были слышны! И если бы ему было хорошо с теми подонками, то он бы вырвался и побежал за ними. А вместо этого он подпустил меня к себе, дождался пока я развяжу веревку, и хотел улететь в абсолютно противоположном направление от города, куда они убежали. Это о многом говорит.

- Так… - злой брюнет закрыл двумя пальцами переносицу и выдохнул, пытаясь взять себя в руки. - Ладно, плевать на доблестных рыцарей. Вернемся в лагерь и там разберемся, - решил он.

- Только по голове не бей. За мою такие деньги дают, - предостерегающе проговорил тот.

- И какие же? - усмехнулся Кенай.

- Вот такие! - победно воскликнул Эрик, выхватывая из-за пояса свой портрет с написанным числом в восемнадцать тысяч флоринов.

- Ха! И это тебя устраивает? - брюнет показал ему свой листок со своим ценником в двадцать тысяч.

- Да что за бред жандарма?! - вспыхнул Эрик, разорвав лист.

Миша с недоумением смотрел на эту парочку.

«У них это типа соревнования — за кого больше обещают?»

- Кстати, Уголёк, - прервал свои насмешки Кенай. - Ты слышал, кто вернулся на базу?

Молодой рыцарь моментально стал серьёзен.

- Тарс Конан. Помнишь его?

- Как не помнить старых знакомых, с которыми еще остались старые счёты? - на лице рыцаря растянулась недобрая улыбка. - Так говоришь он в городе?

- По-видимому, сегодня вернулся. Мне с ним поздороваться не посчастливилось. Жаль, конечно.

- Ничего. Вместе поздороваемся.

От этой ауры, исходящей от рыцарей, тому стало не по себе. Он оглянулся в поисках Элен, которая могла их сейчас успокоить, но…

- Погодите… А Ленка-то где?

На секунду повисла шокированная тишина.

Перед тем как идти на поиски, они трезво вспомнили все те движения и обстоятельства, во время которых могла пропасть Элен. Эрик сказал, что они всю дорогу разговаривали с ней, но по своей неосторожности она отпустила его руку и в этот самый момент Кенай за уши утащил его в глухомань. Все единолично решили, что именно тогда девушка и потерялась в толпе.

- Точно, Мерт! - осенило огненного рыцаря. - Ты же у нас можешь найти её. Используй свой талант Элемента!

- Даже если бы я сильно захотел — не смог: здесь слишком много народу, и, более того, я остался без камня.

- Точно… - эти убедительные доводы подействовали на рыцаря отрезвляющим образом.

«Прокатило!» - радовался Миша тому, что так ловко скрыл свою настоящую личину.

- Тогда разделимся и поищем её сами. Через час встречаемся в парке у фонтана, - решил Кенай.

Все приняли эту идею и разошлись.

Бредя по дороге по мощенным улицам, Миша тщетно искал девушку. И, внезапно оставшись наедине с собой, у него появилась мысль, что это идеальный шанс сбежать. Но затем он очнулся:

«Да, сейчас удобный случай сбежать, однако, учитывая силу и превосходство этих рыцарей надо мной, не думаю, что они дадут мне просто так уйти, учитывая сколько они поведали мне тайн о своем ордене. Найдут. Обязательно найдут. А узнав потом, что я выдал себя за другого… не пожалеют...»

Он осознавал, на сколько шатко его положение в этом мире. Если он останется с ними, то вскоре они прибудут в крепость и там, повстречавшись с настоящим Мертом, сразу раскроют его секрет. Ему только и оставалось гадать, что там с ним сделают. Но хоть так, оставаясь с ними, он мог узнать этот мир получше, а потом на основе полученных знаний найти способ сбежать от них.

«Не веселая ситуация...» - с этой мыслью он продолжал искать Элен.

Бродя по городу, он часто замечал рисунки на стенах домов: то лошади, скачущие на лугу, то огромные бабочки, то цветы. На камнях дороги он тоже их видел. Выискивая знакомую светлую головку, парень тщательно рассматривал большие массы людей. Поискав так положенное время, Миша решил идти на назначенное место встречи и, к своему удивлению, быстро заблудился.

«Интересно, поверили ли они мне, когда привели к разрушенному самолету, а я ответил, что в первые в жизни его вижу. Хорошо, если да», - тяжело размышлял Миша.

Спрашивать у людей, которые проходили иногда мимо него часто в нетрезвом виде и сомнительного происхождения, о местоположение парка ему не хотелось, поэтому он старательно оглядывался и пытался сориентироваться, чтобы выйти на главную дорогу. Тогда-то он и не заметил нечто маленькое и быстро несущиеся прямо ему навстречу. Вырулив из-за поворота, оно врезалось в него.

- Ой! - пискнуло это нечто.

Миша, ошарашенный неожиданным столкновением, посмотрел вниз. Перед ним стояла маленькая девочка, на вид лет девяти. На ней было темно-серое платье с короткими рукавами, кое-где аккуратно зашитое, но запачканное разноцветной пылью мела и краской. Она была белокурая — её густые распущенные волосы были чуть ли не белого цвета, словно морская пена, а её красивые голубые глаза виновато смотрели на Мишу.

- Простите, пожалуйста, - протянула она.

- Ничего страшного, - торопливо ответил парень, заметив, что та стала разглядывать его даже с неким любопытством.

- Дяденька, вы приезжий? - неожиданно спросила девочка без капли смущения.

- Да, - растерянно кивнул он, не понимая почему её это интересует.

- Понятно! Вот почему я вас ни разу не видела, - девочка немного склонила голову, рассматривая его под углом. - Но знаете, дяденька, вам бы лучше выйти на другую дорогу, если хотите найти гостиницу. Здесь вы мало чего стоящего найдете, - со смешком добавила она.

- Спасибо, но я просто прогуливаюсь.

- Правда что ли? - с сомнением прищурилась девочка, но тут её посетила идея. - Тогда, если вы не заняты, я могу Вам показать фонтан! Уверена, парк — лучшее место для прогулки.

- Что ж, воспользуюсь твоим предложением.

- Вот радость! Пойдемте! - девочка схватила его за руку и потащила за собой.

Всю дорогу она что-то рассказывала: то про город, то про людей, которые в нем живут, то истории, которые она слышала от приезжих купцов. Она иногда быстро тараторила, будто хотела ему рассказать как можно больше, пока он не ушёл. Ещё она либо весело прыгала перед ним, либо просто сжимала ему руку, не желая отпускать. Смотря на неё, Миша в который раз убеждался, что у детей гораздо больше энергии, чем у взрослых, с которыми девочка то и дело здоровалась, приветственно махая ручонкой. Вскоре дома стали расступаться, и дорога вывела их в парк. Она проходила мимо цветных клумб, огражденная низеньким забором, покрашенным желтый, зеленый или синий цвет. Кое-где стояли скамейки; под большими тенями деревьев играли дети; горожане неспешно проходили вдоль клумб, беседуя между собой. В центре этого умиротворения на каменной, широкой площади стоял большой фонтан. Прозрачная, чистая вода брызгала в разные стороны, окропляя мраморные стенки фонтана, а в этих каплях запуталась неприметная радуга.

- Вот это место! - радостно объявила девочка, отпустив его руку. - Думаю, Вам тут будет приятнее гулять, - улыбнулась она.

- Да, спасибо тебе, - он присел рядом с ней на корточки и протянул медную монетку. - Держи.

Девочка удивилась его жесту.

- Дяденька, не мерьте всё в деньгах. Я была рада помочь Вам, правда, - искренне сказала она, мущенно и мило спрятав ручки за спину. - Скажите лучше, как Вас зовут?

- Я… - тот на секунду задумался. - Меня зовут Миша.

- Какое интересное имя! - воскликнула девочка, а потом добавила. - А меня зовут Аска.

«Никогда раньше не встречал таких детей», - подумал парень, глядя в её разительно голубые глаза.

- Дядя Миша, а как Вы думаете, здесь станет еще светлее, если я вокруг фонтана нарисую большое солнце?

- Так это ты те шедевры на стенах домов нарисовала? - догадался он.

- Да! Вам понравилось?

- Конечно! Такой талант можно за милю разглядеть. Если ты нарисуешь Солнце таким же красивым, как и твои другие работы, то, несомненно, здесь станет гораздо светлее, и люди станут чаще приходить сюда полюбоваться им.

- Ура! Значит, так и сделаю.

- Но почему ты рисуешь мелом? Он ведь смывается после первого же дождя.

- Я это знаю, и поэтому редко рисую краской. Если старый рисунок смоет дождик, то на его месте можно в любой момент нарисовать другой, даже лучше! А еще после такого дождя лужи бывают разноцветные, это же так весело!

- Никогда не думал, что и в этой ситуации можно найти что-то хорошее, - усмехнулся парень, смотря на этот сгусток оптимизма.

- Я стараюсь во всем видеть радость. Ведь чем больше радостей человек найдет в своей жизни, то тем счастливее он станет. А счастье чаще всего скрывается в мелочах.

Тут её кто-то окликнул. Аска обернулась и заметила стоящую неподалеку женщину.

- Это тетя Сара, - пояснила она Мише. - До свидания, мне нужно идти. Надеюсь, мы вновь встретимся.

- Да, до встречи.

Девочка махнула ему ручкой напоследок и торопливо пришла к женщине.

- Аска, неужели опять? - охнула та, оглядев девочку. - Снова всю одежду испачкала. Что мне с тобой делать? И почему опять босиком?! - злилась тетя Сара.

- Простите, но мне так удобнее... - пыталась оправдаться Аска, чувствуя, что без наказания сегодня не останется.

- Какой непослушный ребенок, - женщина схватила её за руку и потащила из парка. - Если будет хоть ещё одна такая выходка, отправишься снова в приют! Сил моих больше нет. Не могу поверить, что ты так весь день по городу шаталась! Что обо мне скажут люди?

Аска покорна шла за женщиной, не говоря ни слова. Миша не осмелился вмешаться в их разговор. Да и чтобы он сказал? Она и так была зла, а если бы он вмешался и в чём-то упрекнул её, то она бы выместила свой гнев не на нём, а на девочке.

- Мерт! - окликнули его издали.

Тот обернулся и увидел бегущего к нему Эрика. Из-за встречного ветра у того слетел капюшон, и он даже не заметил. Эрик его поправил, только когда ему подсказал Миша.

- Нашёл её? - с надеждой спросил Эрик.

- Нет, извини, - покачал головой тот.

Вместе они дождались прихода Кеная и решили, что стоит вернуться на то место, где их дожидались арреки, потому что была вероятность, что Элен сама вышла из города. Эрик лишь молча кивнул и, соскочив с бортика фонтана, зашагал в сторону ворот. Пока они шли за ним, о чём-то разговаривая, он молчал, думая о своем. Но вдруг он остановился и замер, словно изваяние, и Миша врезался в его спину.

- Ты чего, Уголёк? Что застыл? - спросил Кенай, но внимание зеленоглазого было направленно не к нему.

- Элен! Она там! - воскликнул он, сорвавшись с места.

- Куда тебя несет?

- Он услышал голос Элен, - догадался рыцарь, приободрено следуя за товарищем.

Его слух редко подводил. Эрик пронесся мимо множества домов и заворотов, а солдаты провожали его подозрительными взглядами, но ему было наплевать. За следующим домом открылась просторная, но темноватая улица, и они увидели собственной персоной свою потеряшку. Но Элен была в пренеприятнейшей компании троих подвыпивших мужланов, а один из них сальными помутневшими глазами рассматривал прелести стройной девушки, грубо удерживая её за запястье.

- Ну, шо ты ломаешься? Пойдем, повесьлимся, - проговорил тот, прижимая девушку к потному телу.

- Пусти меня!

На миг мелькнула чья-то тень и снесла всех троих с ног. Это было столь быстро и беспощадно, что даже Кенай на секунду удивился.

- Уроды… - прорычал огненный рыцарь, наблюдая как те поднимаются с земли, борясь с гравитацией.

- Эрик! - всхлипывающим голосом проронила девушка и прижалась к крепкой спине рыцаря.

- Всё хорошо, - сказал Эрик, ощутив её дрожь. - Оставь их мне. Не марай о них руки, Элен, - он не упускал из виду противников. - Но больше не теряйся, хорошо? Я волновался за тебя.

- Хорошо, - улыбнулась девушка.

- Кого я вижу? - гаркнул мужчина пьяным голосом. - Неужели это ты, щенок? - недобро оскалился он, сообразив, кто застал его врасплох.

- Давно не виделись, Тарс.

Тарс Конан - рыцарь "Тигриного Клыка". Даже в таком состояние он представлял собой опасного противника, который размазал бы голову противника об стену и не поморщился, ведь это для него привычное дело. Он часто развлекался, преследуя вместе с дружками рыцарей "Белого Сокола", и зачастую, поиздевавшись, убивал их со смехом «во имя справедливости». Он был на голову выше Эрика, и тому приходилось приподнимать голову, чтобы посмотреть ему в глаза.

- Как всегда соколята портят все веселье, - ухмыльнулся Тарс и резкий запах алкоголя из его рта заставил Эрика поморщиться от отвращения. - В героя захотел поиграть, а? Лучше не вмешивайся, иначе перышки-то повыщипываю!

- Подумай сначала хорошенько. Стоит ли затевать драку средь бела дня? - парень слегка толкнул Элен назад, чтобы та ушла подальше.

- Да! Ещё спрашиваешь?! От твоего взгляда у меня аж кровь вскипела! Пора бы и с тебя сбить спесь, будь ты хоть трижды Носителем Элемента, Эрик Фаэри! - на лице Тарса растянулась плотоядная улыбка. - Повесели меня.

От услышанного имени люди встрепенулись, став опасливо поглядывать на юного рыцаря.

- Не может быть…

- … темный рыцарь в городе?...

- И он не побоялся бросить вызов Конану?...

- … я толком не понял, но по-моему он напал на его товарища, а соколенок вступился за него…

- За эту девушку? Она мне кого-то напоминает…

- За товарища? Эко диво. Такого понятия нет даже в Тигрином Клыке…

Эрик смахнул с головы капюшон, чтобы тот не мешал, и встал в стойку напротив врага. Тарс кинул своим приспешникам через плечо:

- Не вмешиваться! Я сам из него фарш сделаю! - и обратился к рыцарю. - Начали!

Тарс напал первым. Эрик увернулся, пропуская мимо его удар, и врезал коленом в живот. Потом нанес резкий удар в челюсть и отпрыгнул назад, готовясь к ответной атаке. Противник был настолько удивлен его быстротой, что даже протрезвел. Осознав, что шутки кончились, Тарс рванул вперед и сразмаху заехал кулаком в грудь парня, даже приподняв его в воздух. От удара не спасла даже кольчуга, наоборот, она только навредила Эрику. Воздух резко покинул легкие парня, а в глазах потемнело. Он отлетел на полтора метра на холодный камень, но сразу встал, жадно глотая воздух. Тут же Тарс с разворота ударил ногой в голову. Устояв на ногах, Эрик атаковал открывшегося противника.  Тот отступил, шипя от боли, а Эрик, смахнув кровь со лба,, прыгнув вперед, как кошка, оттолкнулся руками от булыжника и нанес удар ногами в шею и грудь Тарса. Враг отступил, пытаясь перевести дух, но ему не дали возможности. Огненный рыцарь попытался нанести повторный удар, но встретился в прочным блоком из скрещенных рук. Тарс воспользовался этим и надеялся зарядить ему в голову, но… Эрик перехватил руку и заломал её так, что "тигр" завыл от боли. Послышался характерный хруст ломающихся костей, но Тарс был ещё был в сознание. Увидев это, его приспешники бросились на зеленоглазого, не желая верить, что их лидер был на краю поражения. Кенай хотел было кинуться другу на помощь, которому приходилось с ещё большей скоростью уходить от сокрушительных ударов клинков, однако даже он не мог подумать, что этим все не закончиться. Взбесившийся поражением и непокорностью своих прихвостней Тарс избавился от них. Острый метал пронзил плоть насквозь, а на песок ручейками стекала кровь. Послышался женский визг. Эрик не верящими глазами смотрел на «светлого» рыцаря.

- Ты что наделал? - дрожащим голосом спросил он у Тарса, державшего в руках по рукоять окровавленные кинжалы.

- Да чтоб меня… - рычал тот, испепеляя его взглядом, переполненным ненависти и ярости, - какой-то отброс из паршивого ордена!… - его просто колотило от бешенства, а разум затмило самолюбие и гордость.

- Ты просто так забрал жизни двух людей… Не задумываясь, убил их, лишь бы они не путались под ногами? - спросил Эрик, в тоске склоненный голову.

- Вот каковы «светлые» рыцари! - выкрикнул кто-то из толпы. - Убиваете даже своих соратников, а «темные» их защищают!

Тарс больше не мог держать себя в руках, он бросился на парня, стоящего перед ним, направив на него окровавленные клинки.

- Эрик! - услышал он крик Элен.

- Люди не какие-нибудь бездушные твари. Чтобы убить человека, нужно быть лицемерным червем, который возомнил себя человеком.

Неожиданный ветер бросился в переулок. Тарс выронил оружие, попятившись назад, будто от смерти, стоявшей перед ним. Вокруг Эрика собирались яркие искры огня, кружащие около него в беспорядочном танце, освещая всё вокруг.

- Эрик! Ты же его убьешь! - вскрикнул Кенай.

Эрик стал подходить к своему противнику, который изумленно смотрел на него.

- Ладно меня… Но как ты посмел причинять боль моим товарищам и осквернять имя "Белого Сокола"? - в его глазах полыхал огонь, а шаги были твердыми, несмотря на тяжелые раны, принесенные боем. - Я покажу тебе, на сколько ты ошибся, когда поднял руку на моих близких!

Тарс никогда не знал такого сокрушающего поражения, которое принес ему поединок с зеленоглазым рыцарем. Он упал без сознания, понеся самое малое наказание за свои преступления.

Рыцарям пришлось быстро скрываться от прибежавшей на шум охраны. Сидя в никем неприметном переулке, друзья мрачно глядели на Эрика, раны которого осматривала Элен. Хоть ранения были не смертельны, но синяками рыцарь был щедро одарен.

- Придется тебе потерпеть, Эрик, пока мы не окажемся в безопасности. Там я тебя как следует перевяжу, - сказала ему девушка, застегивая его кожаный камзол.

- Да без проблем. Мне теперь даже легче стало, наконец-то расправился с этой мразью, - бордо заверил её парень, широко улыбаясь.

- Но нам нужно выбираться отсюда, и как можно скорее. Все видели, что за любопытная личность одолела «благородного рыцаря». Так что нам снова придется разделиться.

- Ты прав, Ледышка. И поэтому доверяю тебе Ленку. Выберитесь поскорее из этого города, а мы с Мертом и сами справимся, - предложил Эрик.

Кенай отметил верность такого решения. Мерт и Элен не сильно хорошо знают город и им нужны проводники, так что вдвоем их не отправишь. И на сей момент Элен и пострадавший Эрик — не самое лучшее сочетание, потому что в случае опасности девушка еле сможет дать отпор подготовленным солдатам, которые рыщут по городу в поисках «тёмных» рыцарей.

- Что ж, раз все согласны, тогда вперед, - скомандовал ледяной рыцарь, подхватив девушку под руку.

- Помочь? - спросил Миша у сидевшего товарища, когда те скрылись в толпе.

- Не надо, спасибо, - просто ответил тот и сам поднялся.

Пасмурная погода не изменилась. Небо готово было вот-вот пролить на улицу водопадом дождь, не считаясь с желаниями жителей. Но горожане не спешили покидать каменные улочки, лишь некоторые стоящие на посту солдаты не поддерживали их мнения. Бедняги, им придется стоять даже под дождем и дожидаться конца их смены. Птицы уже начали прятаться под крышами домов, но собаки не собирались упускать напрасно своих шансов. Эрик и Миша заметили как одна проворная псина стащила с прилавка кусок мяса у зазевавшегося продавца. Работала она бесшумно и по плану, отработанному годами и опытом. Через некоторое время они почувствовали некое напряжение среди людей, которые, по словам Эрика, непрерывным потоком стекались к главной площади. Заинтересовавшись, они последовали за ними. Площадь украшали здание Парламента и Суда, а между этими зданиями стояла огромная башня с часами, напомнившая пришельцу из нашего мира Биг-Бен. На площади были слышны крики толпы, чего-то яростно требующей.

- Что тут происходит? - озадаченно спросил Миша, озираясь на такое большое количество людей, собранных в одном месте.

- Посмотри вперед, - хмуро посоветовал ему рыцарь.

Над головами оживленных жителей возвышались столбы с толстой перекладиной, принадлежавшие одному сооружению, которое окружали плотным кольцом солдаты. Это был эшафот.

- Сегодня кого-то повесят, - поведал ему Эрик. - Пойдем.

Вместо того, чтобы уйти, рыцарь вывел его из толпы и привел на крышу с которой открывался пугающий вид: виселица, солдаты, ревущая толпа, крики которой сливались в один зловещий вой. Окидывая взглядом пришедших людей, Миша заметил тетю Сару, рыдающую, а Аски рядом с ней не было. Его окутали сомнения, почему она здесь одна и не поддается общему настрою и плачет, не скрывая этого. Вдруг двери здания суда открылись настежь, и на встречу разъяренной толпе вышло несколько заключенных, со связанными за спиной руками. Это шествие замыкало несколько солдат, охранявших их. За невольниками шла, трясясь от страха, маленькая фигурка, озиравшаяся вокруг, словно загнанный в угол измученный зверек.

- Аска!

Эрик вопросительно взглянул на Мишу, прижимаясь грудью к черепице дома. И, лишь заглянув его глаза, без вопросов понял, что у них появился ещё один повод отменить казнь.

- Слушай внимательно, Мерт...

На эшафот вместе с приговоренными взошёл мужчина в крепких доспехах, с шлемом и красным плащом, встретив бурю восторга.

- Да здравствует генерал Фукон! - взревела толпа, сгоравшая от нетерпения увидеть смертельное зрелище.

- Верные подданные Великого короля Эдварка, внимайте! - с громким, зычным голосом обратился генерал к толпе. - Вот перед вами неверные, достойные смерти!

Новый оглушительный гул.

- Убийцы и воры! Лиходеи, думающие обмануть меня и правительство! - продолжал Фукон, вышагивая перед обреченными, на шеях которых обвивалась толстая веревка. - Но это всё для нас ничто, по сравнению с преступлением этой девчонки! - он схватил за светлые волосы дрожащую девочку, вскрикнувшую от боли. - Кто бы мог подумать, что такое на вид милое создание, может преступить закон? Её видели вместе с ничтожествами, называющими себя рыцарями «Белого Сокола»!

Миша вспомнил, что как только ушла Аска, к нему пришёл Эрик, и из-за того, чо его капюшон так неудачно слетел, его могли узнать окружающие. Но это же дикость, считал Миша, что только из-за этого обвинять девочку в сгорове с "Белым Соколом". Но он не знал, на сколько сильна была ненависть мира к рыцарям "Белого Сокола". Люди используют даже такую причину, чтобы навредить рыцарям.

Толпа, живя будто единое существо, оглушала своим рычанием, сотрясая воздух. Многие видели Аску и дорожили дружбой с ней, но за мгновение отреклись от этого, понося её и поливая руганью наравне со всеми. Никто не слышал плач девочки, задыхающейся от боли и страха. Существо рычало и бесновалось, а хрупкая девочка захлебывалась слезами. Оно подалось вперед, солдаты еле сдерживали его напор, опасаясь, как бы не свершился самосуд из-за хлещущей ненависти и взрывов проклятий, воплей и криков. Генерал, видя, что ситуация выходит из-под контроля, сам затянул веревку на шеи девочки, не одевая на её голову мешок. Фукон отошёл на край эшафота и поднял повелительно руку. Палач взялся за рычаг, готовясь закончить свою работу. Но веревки не сжали горла обвиненных в смертельной хватке…

Ножи со свистом разрезали веревки. Все приговоренные остались стоять с жалкими обрывками веревки на шеях и еще не могли пошевелиться от своего неверия в пришедшее спасение. Не успели солдаты оглянуться, а мелькнувшая багровая тень сбила с эшафота палача и генерала. Фукон без сознания, преступники свободны, существо в недоумение, а девочка на руках у зеленоглазого парня.

- Я - Эрик Фаэри, рыцарь «Белого Сокола»! - гордо выкрикнул Эрик толпе, держа Аску. - И раз уж вы не против, я забираю её!

Сквозь чернеющие тучи вырвался ветер и сдернул с головы парня капюшон, открывая всем его огненный камень и герб его ордена. Люди, ужаснувшись, бросились кто куда, сшибая друг друга с ног, лишь бы их не настигла кара самого страшного ордена. Начался хаос.

«Отлично. Половина плана сработала ещё лучше, чем я представлял», - довольно усмехнулся Эрик, любуясь своей работой.

Очнувшись, освобожденные кинулись прочь, сами себе дав клятву, что станут прилежными гражданами, потому как не хотели упускать данный им с небес второй шанс. Солдаты наставили на Эрика копья, пляшущие у них в трясущихся от отважного страха руках.

«Осталось плевое дело — смыться отсюда, а потом… потом самое сложное — умилостивить Ленку, ибо чувствую я, что она меня не похвалит», - подумал рыцарь, и эти мысли охладили в нём пыл поиграться и доставить этому городу массу впечатлений.

Тут подбежавшее подкрепление наставило на него заряженные арбалеты.

- Эх, вот, что значит — завалялась в кармане нужная штучка, - с вернувшимся задором Эрик вынул на всеобщее обозрение маленький шарик. - Малышка, лучше зажми носик, - сказал он обомлевшей Аске.

Он зубами оторвал кольцо и сразу бросил бомбу солдатам под ноги. БУМ! Вместе с дымом площадь заполнил еще и едкий запах какой-то дикой смеси, которую мог придумать лишь тот, у кого совести нет, так издеваться над военными! От него даже во рту привкус был ужасен. Пользуясь моментом, парень скрылся за дымовой завесой, и под звуки удивленных и кашляющих солдат, которые при этом могли еще и ругать рыцаря по матери, он поспешил исчезнуть с места преступления.

- Эрик, ты совсем рехнулся?! - бежал за ним Миша, всеми силами сжимая нос. - Что это за жесть?!

- Оценил мой шедевр? - засмеялся тот, но это было сложно со стиснутым носом. - Не бойся, эта штука не ядовита.

- Но запах такой ядреный, что и коня повалит! Это ты сделал?

- Да! - с долей важности выдал парень, всё дальше и быстрее убегая от дымящейся площади. - Ты справился со своей задачей?

- Кого увидел — вырубил. Смог бы и больше, если бы не запах!

- Дядя Миша, это вы? - спросила Аска, придя в себя после пережитого.

- Что? Миша? - на какой-то миг в глазах Эрика мелькнули подозрение и серьезность, незамеченной самим Мишей. - Это что, уменьшительное от «Мерт»? - уже со смехом спросил он, отняв руку от носа.

- Можно и так сказать, - ответил парень, когда не успел найти более подходящего объяснения.

- Ладно, - прервал его размышления Эрик. - Слушай и запоминай! Держи малышку, - он передал ему в руки Аску, давая ему инструкции набегу, - сейчас через сорок шесть секунд за нам выбегут десять солдат. Ты добегаешь до той компании подростков, резко тормозишь за ними, прячешь Аску под плащом и спокойно, повторяю — спокойно! - идешь к первому складу и заворачиваешь вправо. Чтобы потом через сто двадцать секунд был на рыночной площади около четвертого фонаря справа от рисунка с лошадьми! Там мне отдашь Аску и я скажу, что тебе делать дальше. Охрану беру на себя, а ты, ради Бога, не раскрой себя!

- Так точно!

Через восемнадцать секунд Миша добежал до группы людей и затормозил. Эрик побежал вперед. Как только парень спрятался с девочкой за поворотом, из-за дома выбежали с шумом и криками солдаты гарнизона. Рыцарь все правильно рассчитал: двадцать три секунды он объяснял, восемнадцать они бежали и пяти хватило для того, чтобы Миша скрылся. Сам же он, заслышав их приближение, театрально подскользнулся и упал на дорогу, этим привлекая внимание и подогревая охотничий азарт охраны.

- Вот он!

- Этот парень из темного ордена!

- Хватайте его!

- Брать живым или мертвым!

Зеленоглазый же, спокойный за своих друзей, направился к месту встречи, при этом стараясь увести солдат за собой в ловушку. Но один из новобранцев вспомнил, что у преследуемого был сообщник и вдруг краем глаза заметил среди складов подозрительный субъект, старающийся укрыться в переулках. Он вызвал у него подозрение и это заставило его отстать от общего строя солдат и последовать за тем, кем оказался Миша.

- Дядя Миша, вы устали? У Вас сердце сильно бьется… - послышалось солдату из-за стен, а после он услышал и мужской голос.

- Нет, просто адреналин в кровь хлынул, - объяснил тот девочке.

- И всё-таки давайте я сама побегу, я знаю то место, где мы должны встретиться! - горячо заявила девчушка.

- Хорошо, - парень остановился и поставил Аску на ножки.

Теперь следивший за ними солдат без труда разглядел девочку, которая пару минут назад была на волоске от смерти.

- Сюда! - указала Аска и потащила Мишу за руку, что есть силы вырываясь вперед.

Убегая от девяти солдат, Эрик почувствовал неладное, услышав, что гул топота слегка уменьшился, но ему было некогда над этим задумываться. Перемахнув через чью-то телегу со словами «Прошу прощения», он быстро юркнул за кабак. Но впереди был тупик. Схватив первый попавшийся мешок, он запахнул его под плащ и преследовавшие его солдаты приняли это за ребенка. А вот и стена.

- Сдавайся! Тебе некуда бежать, болван! - гаркнул их предводитель, вместе со всеми наставив на Эрика копья.

- Держи карман шире! - хмыкнул тот и достал мешок.

- Что? А где ребенок?!

Парень подкинул мешок на головами вояк и запустил в мешок свою знаменитую бомбочку, из-за которой мука из мешка, дым и вонь рухнули на них.

- Опять?!

- Только не это!

- Заткните нос! Не дышать!

А Эрик быстро скрылся с места преступления, легко преодолев пятиметровую преграду.

Миша с Аской, не догадываясь о преследователе, бежали к дому, который был украшен нарисованными Аской лошадьми. Вот они пробежали первый фонарный столб, второй, третий… Но Эрика не видно! Растерянно всматриваясь в толпу, он пытался отыскать в ней знакомую рыжую макушку.

- Мерт! - вскрикнул рыцарь, спрыгнув с соседского дома, и оказался рядом с ними ровно по истечению сто двадцати секунд. - Аска, ты теперь со мной, - не теряя времени, он подхватил послушную девочку на руки, - а ты бежишь к белому дому, заворачиваешь налево, бежишь прямо, пропускаешь два поворота, потом вправо, забираешься на крыши, перемахиваешь через стену города, прыгаешь в овраг с водой и бежишь в лагерь!

- Но…

- Не спорить! Ты… - тут Эрик осёкся, увидев преследовавшего их солдата, который скрылся, услышав их план. - Идиот! Ты не заметил хвоста?! Теперь из кожи вон лезь, но другого пути у тебя нет! Охрана повсюду!

На дорогу выбежал отряд гарнизона, гораздо больше прежнего. Острие копий блестели над головами разбегающихся горожан, а за спинами солдат были арбалеты.

- Беги же! - парень с силой толкнул Мишу в грудь, предавая ему скорость. - Последние бомбы трачу. Чтоб больше не ложал!

И снова стража закашлялась от дыма. Не помня себя, Миша рванул к белому дому. Он хотел уйти из города, пока его не поймало подкрепление, которое тот солдат обязательно приведет. Прокручивая в голове слова Эрика, он строго следовал им, приближаясь к выходу. Он уже видел впереди тупик и влез на треугольную крышу какого-то заброшенного здания.

«За стеной будет овраг? И мне в него прыгать с такой высоты? А если овраг не глубокий?» - Миша засомневался и незаметно для себя стал притормаживать.

И тут откуда не возьмись раздался оглушительный щелчок стрелкового механизма. Парень сообразить ничего не успел, как в его ногу впился арбалетный болт. Сильную, затмевающую разум боль он почувствовал лишь тогда, когда упал с крыши, и болт въелся в кость еще глубже. Кровь окропила плотный песок, на который он упал спиной, и собиралась около него алой лужицей. Через несколько секунд Мишу нашли солдаты.

«Как же так? Оставалось совсем немного!»

- Этот! Это напарник темного рыцаря! - заверял командира молодой новобранец, в мыслях уже прикидывая размер своей награды.

- Хорошо. Встать в строй, - резко одёрнул его Фукон, даже не взглянув на того.

Солдат покорно смешался с отрядом. Генерал прошагал к Мише, и стоящие за ним солдаты поспешно растеклись, окружив свою раненую жертву.

- Ты знаешь Эрика Фаэри? - спросил Фукон, наклонившись над Мишей, но тот, стиснув зубы, молчал. - Я повторю: ты знаком с рыцарем «Белого Сокола»? - в голосе появилось раздражение и смертельная угроза для парня. - Мальчик, - растягивая гласные, продолжил генерал, - надеюсь, ты понимаешь, что я могу тебя убить здесь без суда и следствия, как непокорного. Выйти из столь плачевного положения тебе может помочь лишь полное раскаяние в своей ошибке выбора союзников. Если расскажешь нам всё, что знаешь, я тебя помилую.

Эрик и Аска прибежали в лагерь, их встретили обеспокоенные друзья.

- Эрик, Мерт не с тобой? - спросил Кенай, не увидев друга.

- Что? - выдохнул тот, подняв на него голову. - Нам пришлось разделиться… - тяжело дыша объяснил Эрик. - И раз его здесь нет, то… Он еще в городе…

- Гениальное умозаключение! - крикнул рыцарь на младшего товарища. - И чья же в этом вина, а?!

Зеленоглазого словно током прошибло. Хоть Кенай это и сказал сгоряча, но Эрика это больно задело. Если с Мишей что-то случиться, он не знал как потом будет смотреть ему в глаза.

- Хватит! - вставил вскочивший Ребелиос. - Мерта нужно из передряги вытаскивать, а вы тут дискуссию устроили! Где он сейчас может быть, рыжий?!

- У стен города. Около заброшенных домов с западной стороны Лемира...

Не медля ни секунды, аррек расправил крылья и ринулся на помощь своему хозяину.

Видя, что тот молчит, Фукон присел перед Мишей и заглянул в глаза.

- Значит, не хочешь. А если я скажу тебе, что мои люди схватили твоего дружка… - Миша вздрогнул, в глазах замешался страх. - Если не расскажешь всё, что знаешь, я убью его перед тобой.

- Блеф, - твердо заявил тот, на время прекратив попытки вырвать болт из ноги. - Чтобы Эрик, да в ваши руки… Не смешите мои тапочки, генерал, - усмехнулся он, хоть и улыбка была перекошена болью. - Скорее рак на горе свистнет, чем вы его схватите, даже если будете гоняться за ним по городу всей сворой, - Миша с силой рванул рукой, вытащив ненавистный болт, и бросил его в сторону.

- Это мы еще посмотрим, - он обернулся к отряду. - Эй, ты! Шаг вперед!

- Да, сэр! - к нему шагнул отличившийся солдат.

- Как тебя?

- Сайс, сэр! - вытянулся в струнку новобранец.

- Если хочешь выполнить свой долг, убей этого предателя. И я не поскуплюсь с твоей наградой.

Услышав это, Сайс, не раздумывая, выхватил меч. Клинок резко опустился вниз и полоснул по лбу и уху раненого.

- Ты, что, даже убить его не можешь? - взревел Фукон, заглушая крик парня.

Руки были измазаны в крови, а в ушах стоял гул. Миша вот-вот потеряет сознание от кровопотери, но забвение не наступало из-за пронзительной боли. Генерал в нетерпение оттолкнул неумелого Сайса, он жаждал покончить с Мишей. А для того время будто остановилось. Клинок опускался будто вечность, а надрывающееся сердце и кровь остановились, в ужасе ожидая конца. Но всё это застывшее пространство снес мощный порыв ветра. Воины попятились назад. Они задрожали в страхе перед приземлившемся существом, которое одним взмахом крыльев снесло с ног их предводителя. Зверь был в бешенстве, обнажил клыки и закрывая собой раненого хозяина.

- Ребелиос… - услышал аррек свое имя, подаренное его другом.

- Ты как? - зверь, почувствовав как тот вцепился в его шерсть, обернулся к нему. - Мерт…

Шерсть поднялась дыбом, а в распахнутых глазах сузились вертикальные зрачки, кровь закипела еще сильнее от вида окровавленного друга. Ребелиос увидел окровавленный меч в руках попятившегося Сайса, и из его груди вырвался дикий рык. Клинок с лязгом упал на песок из дрожащих рук. Солдат, бросая строй, побежал прочь, крича что-то о демонах. Аррек бы сейчас вспорол ему живот, но не мог вновь оставить друга среди ощетинившихся копьями воинов. С трудом спрятав когти, Ребелиос обхватил парня лапами и с одного взмаха крыльев преодолел стену. Аррек подал сигнал Фризу и Рэю о том, что нашёл Мишу.

- Мерт, на спине сможешь удержаться? - строго спросил зверь.

- Да.

Тот понимал, что Ребелиосу тяжело и непривычно держать его так, поэтому парень налету забрался к нему на спину. К его облегчению лететь пришлось недолго и они опустились за холмом, который скрывали деревья.

- Верок! - позвал её аррек.

Рядом оказалась взволнованная Элен и её подруга.

- Господи, Мерт! - с испугом подбежала к раненому девушка, упав перед ним на колени и начав немедленно осматривать его.

- Ребелиос, и ты?… - хотела спросить Верок, увидев побагровевшую шерсть аррека, но он её прервал.

- Это не моя кровь, - холодно произнес Ребелиос, показывая, что она в первую очередь должна позаботиться о Мише.

Верок быстро принесла бинты и всё необходимое для остановки кровотечения. Потом прилетели остальные, обеспокоенные состоянием их друга.

- Жить будет, - ответила Элен на их немой вопрос.

Она тщательно перевязала голову Мише, но бинты все сильнее окрашивались в алый.

- Похоже из-за сильного пульса, - решила она и обратилась к Верок. - Принеси сивель! Быстрее!

Та немедленно помчалась исполнять приказ, обогнув застывшую маленькую девочку.

- Дядя Миша… - еле слышно прошептала Аска, смотря на мучившегося парня не верящими глазами, ведь совсем недавно она говорила с ним и на нем не было этих ужасных повязок и кровоточащих ран.

- Я принесла, Элен.

Элен взяла из зубов Верок маленький мешочек.

- Спасибо, - сказала она и вынула содержимое мешочка.

Это оказалась серебристое растение с маленькими остроконечными отростками и с пушистым стеблем, на ворсинках которого была пыльца. Элен сунула её под нос Мише и он, вдыхая пыльцу, постепенно затихал. Глаза закрылись, а стоны стихли. После этого они с Верок стали осматривать его ногу, в которой недавно был арбалетный болт.

- Эрик, - позвал его Кенай.

Но рыцарь не слышал его, оглушенный своими мыслями.

«Нельзя мне было отпускать его одного. Эти псы… Мало им наших убитых товарищей… Они чуть не убили его. Ненави...»

- Эй! - Эрика толкнули в плечо. - Только не говори мне, что ты подумал о мести, придурок! Мерт жив и слава Богу! А задумывать месть — это удел подлых слабаков, усек?

Эрик ненадолго задумался, но все же согласно кивнул.

- Отлично. Тогда тащи веревку. Нам здесь не долго осталось сидеть. Мы привяжем Мерта к Ребелиосу, чтобы он не свалился.

- Я уже принесла… - робко подала голос девочка, протягивая рыцарю веревку и одеяло для Мерта.

- Спасибо, малышка, - поблагодарил её Кенай и отнес это Элен.

- Солдаты прибудут сюда через три минуты, - предупредил всех Эрик.

- Мы закончили, - отозвались Элен и Верок. - Ребелиос, иди сюда.

Аррек охотно подставил спину, на неё аккуратно уложили и привязали безсознательного Мишу.

- Значит так, - начал Кенай. - Мы с Угольком летим на юг, отвлекаем погоню, а вы на запад. Когда мы увидим, что оторвались от преследования, мы вас найдем. Все ясно? Фриз, погнали.

Иссиня-чёрный аррек взял на себя друга, а за ними взлетели Рэй с Эриком. Как только они возвысились, их заметила конница.

- Командир! Они улетают! У них есть ещё арреки! - закричали солдаты, пришпорив лошадей.

- Собьем их?

- Нет! - гаркнул на них Фукон. - Это отвлекающий маневр! У них нет того раненого! Если они летят на юг, то остальные их сообщники должны лететь на север. Вперед!

Конница помчалась по северной дороге, поднимая за собой тучу пыли.

- Как же предсказуемо, - цыкнул ледяной рыцарь, оторвав взгляд от конного отряда. - И хорошо, что нам удалось смотаться отсюда, верно? - тут он не услышал обычного вспыльчивого комментария друга. - Ты меня слышишь, Уголёк?

- Да, и получше многих, - сухо ответил Эрик.

- И о чём же ты задумался?

- Ни о чём.

- Этим меня уже не удивишь. Однако, скажи правду, - на это он получил лишь молчание в ответ. - Переживаешь?

Эрик тяжело вздохнул.

- Не стоило мне высовываться. Мог бы и по-другому всех спасти от виселицы, а из-за моей самонадеянности Мерт подвергся опасности. Я виноват в том, что с ним случилось.

- Что сделано - то сделано. Ничего не измениться от твоего самобичевания. Разве что, ты сам себе нервы попортишь. Сделай выводы и не повторяй ошибок. Нам теперь нужно думать, как помочь ему и поскорее вернуться в крепость.

Эрик выдохнул. Ему стало немного легче. Вдруг с громким и барабанящим шумом по небу прокатился гром. Свинцовое небо на секунду вспорол белый шрам, осветив все вокруг.

- Блестяще, - фыркнул рыцарь и натянул поводья, чтобы Фриз летел выше.

- Ох, ё-о-о! Мои ушки, - Эрик плотно закрыл ладонями уши.

- Что, твоя сила обернулась в слабость перед капризами природы? - хохотнул Кенай, набирая высоту.

- Мы сильно близко к тучам, а слух-то у меня нежный.

На землю водопадом полил дождь. Верные арреки еле успели превзойти высоту чёрных туч, сумев не сильно намочить крылья. Им открылся сказочный вид: внизу чёрное одеяло, изредка сверкающие молниями, а под головой ослепительное Солнце и бесконечные голубые просторы.

- Вон они! - выкрикнул Рэй, показывая лапой в сторону видневшихся друзей.

- Вперед.

Очень быстро компания воссоединилась. Из-за сложившейся невеселой ситуации им необходимо было придумать другой план относительно того, как попасть домой. По обычному маршруту они уже не смогут двигаться из-за ран Миши. Но был еще другой. Однако чтобы преодолеть его в относительной безопасности, им придется отпустить арреков и добираться самим через море и горы… Это будет тяжелый путь.