Покоряя небеса. Глава 7. Из тьмы в огонь

Сразу после рассказа Эрика о их путешествии, Клайф поручил ему и Кенаю подготовить все необходимое для оплаты услуг контрабандистов, а Мише велел идти за ним. Поручив Эребу присматривать за порядком, мастер отвел Мишу в строение, располагающееся за главным зданием ордена. Оно своим видом походило на ангар для самолетов в современном мире Миши. Войдя туда через неприметную дверь, Клайф крикнул, зовя хозяина:

- Ренат! Я знаю, что ты здесь, так что играть со мной в прятки бесполезно.

На втором ярусе комнаты, которая была сплошь заставлена толстыми книгами и пол которой был усыпан длинными листами исписанного пергамента, послышался шум.

- Не помню, чтобы я когда-нибудь тратил время на эти глупости, - возразил спускавшийся по лестнице ученый.

На вид ему было лет тридцать или чуть больше. Его строгие глаза колко смотрели на незваных гостей. Тонкие черты лица, связанные с его худобой, казалось, только красили его, небрежно расстегнутый белый халат добавляли ему таинственного очарования. По лестнице он спускался спокойно, с достоинством преодолевая каждую ступеньку и лишь по привычке слегка касаясь перила.

- И по какой причине на этот раз вы осмелились потревожить меня? - высокомерно поинтересовался Ренат. - А кто это с тобой?

Ренат свысока посмотрел на Михаила, из-за чего тот почувствовал себя неуютно. Да, учёный явно предпочитал больше тишину и одиночество, чем новые знакомства.

- Знакомься, Ренат, это твой новый помощник, - объявил Клайф, не принимая во внимание удивление попаданца.

- Не нуждаюсь, - отклонил ученый. - Ты знаешь, что мне во всем помогает Магна…

- Но в отличие от неё, этот парень может быть знаком с тем, чью тайну тебе по сей день не удавалось разгадать.

На этот раз удивились оба: ученый и вновь парень.

- Откуда он? - немного погодя, спросил Ренат.

- Оттуда, - ответил мастер, многозначительно посмотрев наверх.

- Ещё один?! - изумленно оживился ученый. - Смотри у меня, если это всё блажь… - пригрозил он мастеру, а потом обратился к застывшему парню. - Ты. Идешь со мной. Быстро.

Тот поначалу растерялся, увидев внезапно проявившуюся бодрость ученого, который в мгновение ока оказался у другой двери. Когда он подошёл, Ренат распахнул перед ним двери, ведущие вглубь здания того самого ангара. Тусклый лучи солнца, проникавшие через маленькие окна, тщетно пытались осветить огромное помещение, в центре которого, отдавая металлическим блеском, стояло чудо техники, спустившееся из параллельного мира. Не веря своим глазам, Миша смотрел на детище Второй Мировой Войны. Перед ним стоял штурмовик Ил-2.

- Откуда он здесь?!

Клайф с довольным видом смотрел на недоумевающего Мишу. Старый, но целый и тщательно вычищенный штурмовик стоял, гордо расправив крылья и направив нос к воротам, за которыми он мог разгуляться в волю.

- Так ты знаешь, что это? - глаза ученого загорелись страстью узнать то, что лежало за гранью времени, то, что люди его мира узнают только через сотни лет.

- Когда Эрик рассказал, как именно они его нашли, меня сразу посетила мысль показать ему эту неподъемную груду металла. Думал, может, он что-нибудь знает об этом и, как оказалось, я снова был прав.

После выяснилось, что Михаил был знаком с «неподъемной грудой металла» не понаслышке.

- Это штурмовик Ил-2, который мы использовали семьдесят лет назад во время Мировой войны. Сейчас в нашем мире гораздо более современные технологии и Ил-2 давно не используется, но я все равно многое знаю о нем из сохранившихся источников информации, - говорил пилот, стараясь, чтобы слушатели поняли смысл сказанного. - Я осмотрю его, а после точно скажу, полетит он или нет.

- Тогда вперед, чего ждешь? - поторопил его Ренат.

Пока тот рассматривал внутренности самолета, Клайф заговорил с ученым:

- Ну что, берешь его под свою опеку?

- Посмотрим. Может, еще каким-нибудь лоботрясом окажется, - протянул Ренат, следя за уверенными действиями помощника.

- Это вряд ли. Послушай, для нас каждая шестеренка знаний в его мозгу на вес золота. Кстати, о золоте… Там детишки контрабандистам задолжали, да и корабль их немного потрепали… Короче, мне нужен напарник в предстоящей нелегкой беседе.

- Эти твои «детишки»! У них просто дар наживать проблемы на свою голову, -  массируя переносицу, высказал тот. - Ладно, у нас в порту давно одно судно стоит без дела. Думаю, как раз для этих пиратов подойдет. Можно им его отдать.

- Неплохая мысль. Кстати, этим благородным жестом можно будет заключить с ними сделку.

- А вот это уже плохая идея.

- Такие люди, как Трой Серкилл, бывают очень полезными. А деньги ребята потом еще заработают.

- То есть ты хочешь заплатить за них из общего котла?

- А что? Для них это послужит хорошей мотивацией на активное исправление своего промаха.

- Как знаешь. Это твое дело воспитывать этих… - Ренат даже слова подходящего не нашёл, которое бы полностью характеризовало натуру молодых рыцарей.

- … соколят, - закончил за него мастер. - А где твоя прелестная жена? Давно её не видел.

- Магна сегодня в лазарете выправляет кости жертвам Клодо после тренировок. Ты скажи ему наконец, чтобы он помягче с новобранцами, иначе она сама ему мозги вправит.

- Ничего, потерпят мальцы. Ощутив на себе боль, они потом три раза подумают перед тем, как причинять её другим.

- Тогда отправляй Клодо к Магне. Пусть учится сам вправлять то, что вывихнул.

- Справедливо, - кивнул мастер. - А сама она как?

- Держится.

- Хорошо. Только ты следи за ней, а-то сама она девочка хрупкая, а все пытается прыгнуть выше головы ради наших балбесов.

- К твоему сведению, я делал это и до того, как она ответила «согласна».

Наконец-то Миша занялся любимым делом! Он и представить себе не мог, как соскучился по запаху бензина и звону металла. Ил-2 был в относительно хорошем состояние, что даже удивляло. Правда, кое-где виднелись следы нелегких битв, но они были не страшны для небесного орла. Шасси было слегка повреждено — видимо, посадка в этом мире была жесткая. Хвост тоже в связи с этим был не в лучшем состоянии, нужно будет исправлять. После поверхностного осмотра, Миша залез под брюхо Ил-2 и одобрительно присвистнул. Бомбы ФАБ-100! Пулемет ШКАС и УТБ тоже на месте. Если он поднимет этот танк в воздух и найдет способ насыщать его бензобаки, то у «Белого Сокола» будет мощнейшее оружие в мире.

- Ну, что, помощничек? Посвятишь меня в свои тайны?

На горячем песке берега Лазурного моря отдыхали матросы после бесполезной попытки починить корабль.

- Кэп, все без толку, - вздыхали матросы.

- Вижу, - хмурился Трой. - Ну, ладно. Если через два дня соколята не вернутся, я за этот меч столько деньжищ на черном рынке загребу, что куплю два таких корабля! Главное хорошая реклама, - в его глазах опять загорелся азартный огонек.

Матросы обреченно вздохнули. Солнце палило нещадно, и только редкие деревья на пляже милостиво давали морякам спасительную тень. Запасов воды и еды им хватит еще на два дня, и если бы Эрик не сдержал свое обещание, то им бы пришлось очень туго. 

- Капитан, смотрите, корабли!

Трой схватил подзорную трубу и посмотрел в морской горизонт. 

- Мать моя русалка, да это ж флаги «Белого Сокола»!

К берегу гордо приближались два корабля, на мачтах которых развевался светлые флаги "темного" ордена. Не прошло и двадцати минут, как на воду были спущены шлюпки и пассажиры высадились на берег.

- Добрый день, джентльмены, - поприветствовал контрабандистов мастер "темного" ордена. - И где же ваш доблестный командир?

- Какая встреча! Я капитан этих бравых ребят, а вы кто? - поприветствовал его Трой, выйдя к нему на встречу сквозь расступившихся матросов.

- Я — мастер ордена «Белый Сокол», Клайф Сворд, - представился он, в уважение протягивая ему руку. - Рад встречи.

- Взаимно, - Трой крепко пожал руку в ответ. - А я — Трой Серкилл. Хотя уверен, что вам известно обо мне намного больше фальшивого имени.

Клайф загадочно улыбнулся.

- Здорова, капитан! - крикнул подбежавший Эрик. - Видишь, мы выполнили обещание.

- Вижу. Держи, - капитан передал рыцарю его меч.

- Спасибо.

Взгляд мастера был красноречив: мало того, что зеленоглазый напортачил, так ещё и свой меч кому попало отдает. Эрик уже спиной почувствовал назревание продолжительной беседы и, не собираясь испытывать судьбу, вернулся к лодкам.

Переговоры между лидерами обеих сторон закончились заключением договора о поставке товаров. Ренат был сильно в этом заинтересован, и Трой пообещал привозить для него образцы или чертежи новейших технологий внешнего мира. В благодарность за помощь его воспитанникам Клайф подарил капитану новый корабль, деньги и провизию, не забыв прибавить к этому солидный бочонок первосортного вина.

- Приятно иметь с Вами дело, - Трой с уважением пожал Клайфу руку, свернув подписанный договор.

После контрабандисты вышли в море. Мастер и сопровождающие его рыцари сели на другой корабль и взяли курс к крепости, а Трой направился к западным берегам Хелла. 

- Капитан, скорость корабля 35 узлов!

- Гонишь! - в который раз за это день удивился Трой.

- Такими темпами, мы станем неуловимыми контрабандистами! - торжествовали матросы.

- Точно, ребятки! Ну, что, подыщем что-нибудь стоящее в карманах сильных мира сего для наших новых дружков?

- Так точно, капитан!

Следующие две недели для Миши пролетели, как молния. Оно и понятно, за любимым делом время летит быстро. Счастливые часов не наблюдают. Ренат многое узнал от своего помощника. Он и сам разбирал Ил-2, но в последнее время был не в состояние дальше продолжать его изучение из-за дефицита информации. А тут такая находка! Миша был прекрасно знаком с принципом работы летательного аппарата. Они оба дополняли знания друг друга: пилот открывал тайны штурмовика, а Ренат секреты своего мира. А однажды за работой ученый рассказал ему историю о том, как Ил-2 попал к нему в ангар.

Несколько лет назад Сурбинские горы накрыло полное затмение. Это событие было очень значимым для жителей "Белого Сокола", потому в этот день они столкнулись с неизведанным. Не успела тьма сойти с города, как над ним пронеслось невиданное существо, от которого стоял ужасный рёв. Сделав круг над городом, оно приземлилось на пшеничном поле, частично навредив посевам. Тогда новый мастер «Белого Сокола», Клайф Сворд, рассредоточил вокруг поля рыцарей и захватил непрошеного гостя в кольцо. Затаившись в пшенице, они смогли увидеть как голова чудовища разделилась на две части и из неё вышел человек, очень странно одетый. Он не видя опасности, обессиленно сел у ног странной птицы и, расстегнув одежду, снял с плеч тогда еще неизвестный соколятам парашют. Эрик, совсем недавно надевший рыцарский обруч, сидел в тот день рядом с Клайфом и другими добровольцами. Он увидел на груди незнакомца жирное красное пятно и сказал мастеру о том, что чужак ранен. И хоть Клайф приказал ему сидеть смирно, любопытный и добрый юнец не повиновался.

- Эй, ты кто такой? - напрямую спросил Эрик, выйдя из укрытия.

Чужак опешил, когда увидел его, но резких движений делать не стал. Птица его тоже осталась неподвижна.

- Младший лейтенант Фидоренко Юрий… - сказал пилот подбитого самолета, медленно поднимая руки вверх.

- Младший лей-те-нант? Это твое звание? Ты воин? - продолжал выпытывать у него Эрик, вцепившись пальцами в кольца метательных ножей.

- Нет, пилот Ил-2, - ответил тот. -  Бортовой номер 101.

- Ничего не понял, если честно, - тряхнул рыжей шевелюрой Эрик.

Юрий слабо усмехнулся.

- А ты кто? - спросил он, все так же держа руки поднятыми.

- Я? - Эрик неуверенно оглянулся на скрытого в колосьях мастера, но потом уверенно произнес. - Я — Эрик Фаэри, рыцарь «Белого Сокола»!

- Рыцарь? - недоуменно переспросил чужак, но потом заметил метательные ножи на поясе мальчика.

- Да, - гордо подтвердил тот. - И ты, Юрий, прилетел на этом… Ил-2 на нашу территорию.

- Извиняюсь, честно, не хотел вас беспокоить, - примирительно сказал пилот. - Парнишка, а… Что это за место? Где Москва?

- Не слышал о таком королевстве, - пожал плечами Эрик. - За этими горами — Эрограль, на западе - Хелл, на востоке — Гакур, а на северо-западе — Раир. О Москве не слышал. Хотя, может она на Гаргантии? Ее-то ты знаешь?

Пилот замолчал. Его лицо выражало глубокую задумчивость.

- Послушай, Юрий, ты ведь ранен. Я могу помочь тебе.

- Не стоит. Простая царапина, - вновь ожил он. - Эрик, скажи, у вас здесь война идет?

- Нет.

- А для чего тебе тогда оружие?

- Так я ведь рыцарь, мне можно.

- И что, многих убил?

Мальчишку аж покоробило.

- Нет, ни одного! Оно мне для того, чтобы защищать, а не убивать! - горячо заверил тот, ударив кулаком в грудь.

- Хорошо... Семью свою защищаешь? - тихо спросил Юрий, чувствуя, что слабеет.

- Конечно. Что же мне ещё для счастья надо? - улыбнулся Эрик.

- Молодец. Маму свою береги… - сказал пилот, не заметив, с какой болью пальцы мальчика впились в ладонь.

- Я ее очень люблю… У меня и брат старший есть, и отец… У меня самая лучшая семья! - заявил Эрик, хоть и голос его дрогнул.

Юрий слабо улыбнулся, вспомнив свой дом, свою семью, которую он больше никогда не увидит. Руки его медленно опустились, глаза закрылись, и сердце остановилось...

Клайф, поняв, что опасности нет, поднял взмахом руки отряд рыцарей и подошёл к Эрику.

- Почему ты ему это сказал?

- Просто я услышал, что именно этого он и хотел, - сдавленно проговорил мальчик, еще раз переживший в воспоминаниях прошлое.

Мастер слегка потрепал его огненную макушку, на которую совсем недавно надел рыцарский обруч.

- Ладно, парни, эта штука должна кататься. Перетащим её к Ренату, пусть он разбирается.

- Вот так на меня и перекинули эту работу, - закончил Ренат, иронично улыбнувшись. - Того пилота мы похоронили рядом с нашими, как павшего в бою. Если хочешь, я могу проводить тебя к нему. Думаю, ему будет приятно повидаться с кем-то из своего мира. У вас же недавно война была, верно?

- Та, на которой мы использовали Ил-2, была семьдесят лет назад.

- Вот как. Возможно, у нас время течет медленнее, чем у вас, - задумчиво решил ученый. - А тебе не хочется в свой мир, домой, к родным?

- Нет, не особо. Меня там ничего не держит, а то единственное, что мне приносило счастье, я сейчас пытаюсь починить, - ответил тот, захлопнув капот штурмовика.

Все бомбы из самолета вытащили и на время ремонта перенесли в охраняемую оружейную. От греха подальше.

- Думаешь, полетит? - нетерпеливо спрашивал его ученый в конце дня.

- Посмотрим. Многие детали надо бы заменить, да и в бензобаках топлива не густо. Если оно кончится, что делать будем?

- Ты про ту вонючую жидкость в бочках? Спешу сообщить, что нашел ей замену. Такими же свойствами обладает перегонка сока кое-какого растения. Не спрашивай какого именно, это секрет, так как добыча его немного незаконна, но результат оправдывает средства. Когда топливо кончится, поэкспериментируем с ним.

- А ты, вижу, не сидел сложа руки.

- Верно, я же ученый все-таки. Если встречаю что-то неизвестное, рвусь это изучить.

- Это-то хорошо, вот только боюсь, что этот номер не пройдет. Бензин - органически сложное вещество, а перегонка растения...

- Попробуем.

- Нам нужен еще один самолет для испытаний. Если Ил-2 вдруг склеит крылья на одном из таких экспериментов, то останемся без мощнейшего оружия.

- Твоя правда. Жалко будет, - вздохнул Ренат. - Ладно, на сегодня всё. Иди отоспись, а завтра будем запускать твоего красавца.

Миша благодарно кивнул и, сняв перчатки и нечто похожее на комбинезона, пошёл повидаться с друзьями. В вечернее время многие любили посидеть в главном зале и пожевать чего-нибудь горяченького.

Ренат закрыл дверь в ангар и вернулся к своим бумагам, которыми был усыпан весь рабочий стол. Нужно было написать и прочитать разные отчеты. Их много в предосеннее время, перед сбором урожаев. Клайф всё сам делать не успевал, а помощников толковых… было все меньше и меньше. Несмотря на безопасность в крепости, множество опасностей поджидали рыцарей за её горами. Ближе к ночи Ренат разобрался с четвертью из тех дел, что запланировал, и ему бы пришлось здесь оставаться до самого утра, если бы к нему не пришла Манга.

- Привет, - Магна улыбнулась, увидев его за работой, и тихо вошла в комнату. - Всё еще работаешь?

- Уже немного осталось, - привычно отвечал Ренат.

Девушка, стараясь не отвлекать его, тихо подошла к нему и заглянула в листы.

- Как у тебя сегодня день прошел? - спросил её ученый.

- Хорошо, - ответила та, говоря негромко, потому что знала, что после работы в такое позднее время, у него легко  могла разболеться голова. - Мы с Элен много новых лекарств сделали и начали заготавливать на зиму травы. Лазарет пустеет с каждым днем и, слава Богу, скоро последних отпустим в родные ряды. Кстати, ко мне недавно Клодо приходил, просил научить вывихи лечить. Я удивилась, но не отказала, а-то, и вправду, он кости только ломать умеет.

Голос у неё был тёплый и плавный, словно ручеек, согретый весенним солнышком. Ренат её слушал и чувствовал, как спадала вся напряженность, накопленная за весь нелегкий день. Магна зашла Ренату за спину и ласково обняла мужа за плечи.

- Слышала сегодня как вы работали в ангаре. Зачастили вы с помощником в последнее время.

- Он знает толк. Завтра собираемся протестировать самолет.

- Умница ты мой, - она тепло поцеловала его в темную макушку.

- Как ты себя чувствуешь? Температура не поднималась? - он поднял на неё заботливые глаза и коснулся ладонью её лба.

- Она уже совсем спала. Мне гораздо лучше, чем вчера, - с улыбкой ответила Магна.

- Я рад, но всё же иди домой, ложись спать пораньше. Я тоже скоро приду.

- Нет, знаю я твоё «скоро», - запротестовала девушка. - Давай, помогу, с чем угодно, а домой пойдем вместе.

Магна удобно расположилась на коленках мужа и стала перебирать листы с поручениями, которые ей доверил Ренат. Она совсем не мешала ему. Из-за частых болезней она весила, словно четырнадцатилетняя девочка, и поэтому мужчина не уставал держать её на коленях. Он лишь приобнимал любимую и тихо продолжал работать.

- Да уж, много нужно сделать, - протянула Магна, прильнув головкой к его плечу. - У меня завтра много свободного времени, так что я успею со всем справиться.

- Только, прошу тебя, не нужно ради меня из шкуры вон лезть, хорошо? Береги себя.

- Не волнуйся, - она мягко поцеловала его в щеку. - Я буду благоразумной, обещаю.

По летней ночной тропинке они шли не спеша, задумавшись каждый о своем. Магна, вслушиваясь в мерную поступь Рената, размышляла том, что ей стоит завтра сделать, чтобы у него осталось больше времени на отдых и он смог пораньше вернуться домой, а Ренат, держа её за руку, на которой теплилось обручальное кольцо, планировал после испытания Ил-2 закончить работу над лекарством для неё, которое должно будет лучше сбивать жар.

- Ренат, слышал о новенькой девочке, недавно приехавшей с Эриком и его компанией?

- Да. Её Аска зовут? Миша рассказал о ней, когда мы с ним с самолетом возились. Я её пока не встречал, но, думаю, она доброе создание.

- Ты прав. Она недавно просила меня взять её в ученицы.

- Неужели? Считаешь, стоит? Скоро ведь лето закончится и, наверняка, она пойдет в школу вместе с остальными детьми.

- Я сказала Аске об этом, но она лишь пришла в восторг от того, что сможет узнать много нового и от меня, и от занятий в школе. Видно, трудностей она не боится.

- Тогда поддержи её в этом. Если ребёнку интересно учиться, это прекрасно. Ты ей передай, что она может прийти ко мне в любое время, если у неё в чём-то возникнут трудности. Ты же знаешь, если бы не работа в лаборатории, я мог бы даже стать учителем. Всё же лучше общаться с детьми, чем с колбами.

- Хорошо, передам, - улыбнулась Магна, но голосе дрогнула еле различимая грусть.

Но Ренат заметил её. Он остановился и заглянул ей в глаза.

- Всё хорошо. Я люблю тебя, Магна.

- И я люблю тебя.

Эти слова помогли ей снова справиться с осознанием того, что с ней произошло. А произошло непоправимое, из-за чего она очень долго страда. Да и сейчас отголоски той боли холодят её любящую и светлую душу. У неё есть своя история, о которой знают только три человека, и Ренат в этом числе. Её прошлое - это её пройденный путь из раскаленных адских углей и битого стекла надежд и детских мечтаний.

- Ренат… - снова несмело начала девушка. - Я брала кровь у Аски… Сказала, что это поможет мне проверить её здоровье… Но ты знаешь, о чём я ей умолчала… И её кровь… Она смешалась с его кровью! Как думаешь, если мы ей все расскажем, у нас будет шанс спасти его?

Учёный некоторое время не отвечал, но вскоре тяжело вздохнул.

- Магна, я знаю, что ты любишь его, словно мать, но я не хочу тешить тебя призрачным шансом на успех. Кровь шаркани… - перед его глазами встал образ мальчика с алыми змеиными глазами. - Не даром он сильнейший из тех, над кем проводились эксперименты в лаборатории. Его кровь так просто не победишь, ты понимаешь это?

- Так же хорошо, как и ты.

- Тогда нам придется призвать всё наше мужество и взять на себя огромный риск, если мы решимся вернуть ему человеческую сущность. Пока что повременим с рассказом для Аски, нужно всё ещё раз проверить и взвесить.

- Ты поможешь мне?

- Иного и быть не может.

Несмотря на позднее время в главном зале крепости было оживленно. Конечно, не настолько сильно, как днем. Миша сидел в своей обычной компании за крайним столом зала, ближе к доске с заданиями. Листовок на доске к концу дня осталось не так много. Всё разобрали рыцари, спеша заработать достаточно, чтобы не ходить на задания в зимние метели. Мало удовольствия в походах по холодным горах, знаете ли.

- Ледышка, может и нам за работу взяться? - спрашивал его лениво Эрик.

- А что ты меня спрашиваешь? Тебе надо, ты и иди, а я уже взял задание.

- И какое же?

- Ничего сложного: найти кое-какого шарлатана и дать ему по шапке. Мелкий воришка. Может и жандармам сдавать не придется, если станет раскаиваться.

- Ерунда какая-то, - раскис Эрик. - Один поедешь?

- Да. До города не далеко, сам доберусь, так что Фриз здесь остается.

Ёко еле слышно вздохнула.

- Всё прохлаждаетесь, сосунки? Неужели так много денег заработали с последнего задания, что теперь и в ус не дуете?

- Пошёл ты, - фыркнул Эрик на подошедшего Мерта. - Сам-то, как будто работу нашёл.

- Ещё как нашёл. И при чём не пыльную. Очень состоятельный мешок ищет телохранителей в сопровождение на пути из Ритима в Лемир. Кормежкой и ночлегом обеспечат, а от меня требуется только меч наготове держать. Так что завидуйте молча.

- Лучше напарника возьми, - посоветовал ему Кенай.

- Думал об этом, - ответил ему Мерт без обыкновенной спеси. - Но на примете никого стоящего нет, все такие дохляки, что блевать тянет. Если есть, кто на примете, скажи на милость.

- Меня!

К Мерту со спины подскочило удивительно шумное создание, из-за выкрика которого тот аж вздрогнул.

- Угорелая?! - обернулся он к девушке.

Мишу впечатлило внезапное появление юной особы, которая даже при суровом взгляде рыцаря радостно улыбалась. У неё были коротко подстриженные черные волосы, стянутые в высокий хвостик, глаза большие и выразительные — в них танцевали искорки, жаждущие жизни. Она была одета в тунику приятного зеленого оттенка с узорчатым подолом, темные легкие штаны подчеркивали её стройных ножках, на которых красовались аккуратные сандали. На запястьях были браслеты из ярких, разноцветных, но не драгоценных камней. Через плечо была перекинута толстая кожаная сумка.

- Привет, Каори! - поздоровалась с ней Элен.

- Привет, Леночка! - тут же ответила ей Каори, приветственно помахав ручкой.

- И откуда ты здесь в такую рань? Детям уже давно пора в кроватку, мелкая, - с издевкой произнес Мерт, смотря свысока на девушку, которая была на голову ниже него. - И где твои прихвостни? Как это они недоглядели за тобой, вроде давно уже в твои няньки записались.

- Мы только что вернулись с задания, и Ким с Дином пошли к мастеру сказать об этом, - без обиды ответила та.

- Вернулась с одного и тут же полезла на другое задание? Нет уж, мне обуза не нужна. Вали домой, - отказался Мерт.

- А я-то думала, раз у тебя хорошее настроение, можно и в напарники записаться, - хихикнула девушка.

- Отказываюсь записывать в напарники столь бесполезного соколенка.

- Ладно, на нет и суда нет.

Каори оторвала от него свой веселый взгляд и хотела что-то сказать Элен, но её внимание привлекло другое.

Глазки её расширились от удивления, а потом радостная улыбка растянулась на милом лице. Она увидела Мишу.

- Мерт, а я и не знала, что у тебя есть брат-близнец!

- Да не брат он мне! - на вид раздраженно ответил тот.

- Как это? - недоуменно произнесла девушка, переводя взгляд с Мерта на Мишу. - А похожи, как две капли воды…

- А вот так это. Не слышала что ли о наших новичках?

Миша предоставил Мерту объяснять его происхождение, тем более что он много раз рассказывал членам «Белого Сокола»  историю своей жизни и о том, как попал в этот мир. Он с интересом наблюдал за общением рыцаря и девушки, у которой на протяжение рассказа выражение лица менялось то с удивленного, то на восторженное. После она подошла к Мише и протянула ему руку:

- Я Каори, рада познакомиться!

Тот в ответ пожал её маленькую ладошку.

- Взаимно, Каори, - сказал Миша.

- Так, у нас же ещё новички есть. Где остальные?

Девушка просканировала весь зал и только потом засекла притаившуюся на скамейке Ёко. Она тут же материализовалась около неё. Слегка растерявшаяся Ёко поднялась под энергичным влиянием счастливого существа и оказалась в её распростертых объятьях.

- Я — Каори, - улыбнулась она Ёко. - А ты?

У той взгляд заметался, будто у запуганного зверька. Она не знала, как ей объяснить.

- Она не ответит, - сказал за неё Кенай.

- Что? Почему? - Каори не сразу поняла, в чём дело. - О, Боже, прости, не хотела тебя обидеть!

Ёко замотала головой, показывая, что ничего страшного не случилось. Она достала из сумки свою тетрадь и показала ей запись на первой странице.

- «Меня зовут Ёко», - прочитала Каори. - Ёко? Так и знала, что ты из Гакура! Если хочешь, я могу говорить с тобой на гакурском, я хорошо знаю этот язык.

Алый Ветер удивленно глядела на неё, теряясь в невысказанных вопросах.

- С чего ты взяла, что она гакурка? - поинтересовался ледяной рыцарь, озвучивая немой вопрос Ёко.

- Во-первых, - с утомленным вздохом учителя начала Каори, - её глаза немного заужены, а большие ресницы и тонкие губы выдают в ней жителя пустынной местности. Во-вторых, строение черепа: скулы явно выражены и расположены ближе к глазам. И в-третьих, смугловатая кожа. Это же очевидно!

Ёко закивала, подтверждая её правоту.

- Я же говорила, - победно усмехнулась та. - Но, Ёко, ты меня прости за наглый вопрос, но почему ты… Это от рождения?… Или лучше бы мне не спрашивать?

- Вот глупая! - прикрикнул на неё Мерт. - Держи себя в руках с такими вопросами.

- Прости!

Каори почувствовала себя ужасно неловко, но девушка не обиделась.

- «Позвольте мне оставить это в секрете», - написала она в тетради. - «Но если вы прикажите, я всё объясню».

- Не-не-не-не-не! - замахала руками та. - Всё хорошо, тебя никто не принуждает, это я просто слишком чокнутая и импульсивная.

- «Госпожа Каори, не наговаривайте на себя. Вы хороший и необычный человек».

- Спасибо, - облегченно вздохнула девушка, почувствовав, что прощена. - Вот только… - она выхватила привычным движением из своей сумки карандаш и старательно зачеркнула слово «госпожа». - Между друзьями не может быть иерархии.

Ёко снова согласно кивнула, но так скромно и стеснительно, что Каори это тронуло. Кеная же очень напрягли последние написанные Ёко слова и он всё гадал, что они могли значить.

- Ух, как зыркает, - фыркнула Каори, заметив пытливый взгляд рыцаря на своей новой подруге, и опять прижалась к ней. - Сидит и смотрит. Никак дырку протрет, - сказала она ей, из-за чего девушка беззвучно засмеялась.

- О, вон идут твои прилипалы, - неожиданно произнес Мерт, посмотрев в другой конец зала, где с лестницы со второго этажа спускались двое рыцарей. 

- Ага, вижу, - ответила Каори.

Потом, погрузив ладошки в сумку, она вынула из неё горсть сладостей и высыпала их на стол.

- Угощайтесь, - бросила она на прощанье и, пробежав мимо сурового рыцаря, встретилась со своими напарниками.

Ким и Дим, лишь заметив её, оживились. Они смотрели на неё с обожанием. Рыцари сообщили ей, что Клайфа они не нашли, и поэтому передали деньги Эребу, которого встретили на втором этаже.

- С кем ты была? - спросил её Ким.

Это был высокий, хорошо сложенный парень, впрочем по своему мастерству владения меча он уступал большинству присутствующих в зале, в том числе и Эрику с Кенаем. Дин в этом смысле был его копией. Оба не самая лучшая компания для выполнения сложных, самых доходных заданий, но с умной и находчивой Каори они могли потянуть и их.

- С новичками познакомилась, - ответила девушка, указывая в сторону ребят.

Те посмотрели туда и с брезгливостью наткнулись на Мерта с Мишей.

- Теперь этих рож стало ещё больше, - процедил сквозь зубы Дин.

- Что? - переспросила девушка.

- Не важно. Пойдем.

- А вы с ними не хотите поздороваться?

- Завтра. Уже поздно, - отчеканил Дин и ушёл в сторону коридора, который вел в жилой корпус.

- Ладно, до завтра,  - помахала ему рукой Каори, но тот не обратил внимания.

- Тебе тоже стоит отдохнуть, - с заботой проговорил Ким.

- Пожалуй, - пожала плечами та. - Спокойной ночи.

Девушка скрылась в другом коридоре, направляясь в свою комнату в женской части крепости. Когда Ким убедился, что она ушла, с вызовом обернулся к Мерту. Тот всё еще был вместе с ребятами, но, почувствовав на себе его прожигающий взгляд, оглянулся.

- Сдох-ни, - читалось по губам Кима.

Плотоядная улыбка, растянувшаяся на лице Мерта, служила красноречивым напоминанием той ночи, которая и служила причиной взаимной ненависти Дина и Кима к Мерту.

- Мерт, ты кому так улыбаешься? Жуть, - выронил Миша.

- Один клоун развеселил, - ответил рыцарь, зло усмехнувшись.

После он оставил притихшую компанию.

- Привыкай, Миша. Это ещё цветочки, - Эрик первый подал голос. - Видел бы ты его улыбочку, когда он с кем-то сражается. Вот это настоящая жуть. Даже у меня холодок пробежался.

- А когда вы его встретили? - поинтересовался тот.

- Когда мы выполняли задание: я, Ледышка, Дин, Ким и Каори. Она нашла разоблачающую информацию о проделках хитрого графа и о его связях с работорговцами. Это её конек, если честно. Мастер часто предупреждал, чтобы она не лезла в каждое змеиное гнездо, но её любопытство всегда брало верх над предупреждениями. И в тот раз это могло быть её последним заданием...

Ночью тучи затянули небо так, что даже Луна не могла указать верную дорогу путникам. В ту теплую ночь стояла гробовая тишина, ветра не было, и всё казалось вокруг неживым, замершим во времени. Затишье перед бурей... К счастью, рыцарям "темного" ордена попался по дороге трактир, который предоставил им ночлег. Оставив лошадей в конюшне, они взяли ключи от комнат и заказали ужин.

- Каори, ты уверена, что ночевать одной удачная идея? У нас очень ответственное задание, а весь план держится на тебе… Будет лучше, если с тобой в комнате кто-то останется, - обеспокоенно говорил Ким своей напарнице.

- Я тронута твоим предложением, Ким, но комната только на одного и мне не хотелось, чтобы ты спал на полу. Да и что со мной может случиться? Лишь единицы знают о моем существование и среди них нет ненавистников, - успокоила его девушка. - Всё, иди спать. Завтра трудный день — нужно будет как следует полюбоваться изумленной мордашкой капитана жандармов, когда он увидит мои бумажки.

Пожелав спокойной ночи, Каори прикрыла дверь. Ким со вздохом удалился. Дождавшись, когда затихнут его шаги, девушка отошла от двери и рухнула на скрипучую кровать. Матрас был набит колючей соломой, одеяло тонкое, простынь и подушка серые, тяжело пахнущие табаком и потом. Но для неё это не имело значения. Не смотря на то, что Каори ужасно устала после дневной скачки, спать она не хотела - её нервы были на пределе. Вновь вытащив из сумки драгоценные бумаги с доказательствами и перехваченные письма работорговца, девушка снова и снова пересматривала их под светом свечи, нервно кусая губы.

- … восемь… девять… десять. Десять улик о том, что всё состояние графа заработано на чужих жизнях и слезах. Власти не должны на это закрыть глаза. Не должны… А что если и этот город под его влиянием, и жандармы пляшут под его дудку? Нет, для них здесь, под надзором Королевской Законодательной палаты, им это себе дороже. Господи, предай этого человека справедливому суду, - напряженно выдохнула она, сосредоточенно упаковывая бумаги в пакет.

По привычке она выглянула в окно, оценила обстановку, нашла три варианта отхода в случае опасности и, слегка успокоившись, сняла куртку и рубашку. Залезла в кровать в майке и штанах, в толстом ремне которого было спрятано тонкое лезвие. На всякий случай. Такая черная ночь была идеальным временем для пришествия беды. И она вошла в комнату неслышно, даже не скрипнув взломанным замком. 

Каори, ещё пребывая в сонном тумане, спиной ощутила чье-то присутствие. Доверяясь своим отточенным на тренировках рефлексам, она резко развернулась спиной к стене и встретилась взглядом с чёрным силуэтом мужчины. Тот молниеносно, так же движимый рефлексами, рванул к ней. Ослабленными сном руками, Каори ударила нападавшего в солнечное сплетение, коленом уперлась ему в живот, а другой рукой приставила лезвие к его горлу, не успев, к сожалению, защитить свое. Она оказалась придавленной к кровати сильным телом противника, с зажатым ртом, а холодный металл обжигал ей горло. Оба замерли, зная, что если кто-нибудь из них двинется, вражеский нож вдоволь напьется его кровью.

Черные тучи сползли с ночного светила, и слабый свет Луны тронул жесткие черты лица наемника, пришедшего выполнить заказ от графа-работорговца, который ощутил явную угрозу от рыцарей «Белого Сокола». Сейчас сердце незнакомца гулко отбивало ритм, медленно и чётко, словно часы, в то время, как у девушки оно билось, словно дикая птичка, попавшая в клетку. Глаза Каори расширились от ужаса, когда на его лице растянулась улыбка убийцы. Она ощутила кожей его глубокое и ровное дыхание и поняла, кого больше всех пугает текущее положение дел. Её. И только её. Наемника ничуть не смущало наличие лезвия у глотки, он видел перед собой лишь свою жертву.

- Хорошая реакция, для такой хрупкой девушки, - очень тихо произнес мужчина, нависший над ней. - Ты меня удивила. Но не настолько, чтобы спасти свою шкуру.

Каори почувствовала, как его пальцы надавили ей на бок и крошечные иглы, спрятанные в перчатке, впились в плоть. Крик замер в стиснутом горле. Мужчина вырвал из рук её единственное оружие, но из-за этого ему пришлось выпустить свое. Надавливая сильными пальцами ей на шею, наемник стал душить её. Каори пыталась освободиться, но не мог. Из-за её рваных движений одежда и простынь быстро пропиталась кровью из колотых ран на её боку.

- Жаль, что у меня мало времени, так бы поигрался с тобой еще. Кстати, если бы ты не рыпалась, просто умерла бы во сне.

Чувствуя, как мешают шевелиться впившиеся иглы, девушка со всей оставшейся силы выгнулась и ударила лбом по носу наемника. Мужчина захрипел от резкой боли и потерял преимущество на мгновение. Но и этого ей хватило, чтобы ударить кулаком в тонкую стенку. Услышав удар, наемник с чудовищной силой вдавил иглы глубже в хрупкое тело девушки. Задыхаясь и выгибаясь от ужасной боли, Каори цеплялась за жизнь. Тут дверь распахнулась, и в комнату ворвались Дин и Ким, которые сорвали с неё наемника и дали драгоценную возможность вдохнуть. Однако противник оказался намного сильнее, и двое защитников упали, пораженные. И когда убийца желал добить обессиленную жертву, то чуть не поймал затылком метательный нож зеленоглазого рыцаря. Вовремя наклонившись в сторону и пропустив нож, он стал отступать к окну под напором ледяного рыцаря, пришедшего вместе с Эриком. Узнав в нем достойного противника, убийца снова так же дико улыбнулся. Его цель теперь не Каори, а Кенай. В нем проснулся азарт.

Но вдруг внизу поднялся шум и крики переполошившихся людей. Недовольно цыкнув языком, наемнику пришлось скрыться, выпрыгнув в окно. Ворвавшегося в комнату хозяина трактира чуть удар не хватил от вида раненной девушки и вооруженных рыцарей, но всё же, решив оставить все вопросы на потом, он помог перевязать раны Каори. После этой ночи ей ещё долго снились кошмары, связанные со столь близкой смертью.

- Узнав, что мы из «Белого Сокола», хозяин того трактира так и побледнел, но всё же доносить на нас не стал. Не знаю, почему. Может быть, во время очередной перевязки Каори, она ему рассказала причину нашего приезда в город. Правда, справляться с заданием нам пришлось без неё, - продолжал Эрик. - И знаешь, что самое забавное? Они встретились через год. Её рана к тому времени затянулась, но, наверное, шрамы всё-таки остались. Она тогда под видом парнишки записалась в отряд воинов-наемников, которые должны были сопровождать караван с особым, ценным грузом. На испытание она показалась впечатляющие результаты в умении владеть мечом, и никто даже не заподозрил в ней девушку. Для всех она была довольно красивым пацаном. И вот по дороге на них напали разбойники, в шайке которых был Мерт. За проваленное задание его выгнали из гильдии убийц и ему пришлось переметнуться к разбойникам. Во время сражения они узнали друг друга. Даже не представляю, что она испытала, снова встретив того, кто когда-то пытался её убить...

Солдаты шли ровной цепочкой вдоль повозок, ровно отбивая шаг. Их было не меньше шестидесяти человек. С каждой стороны по тридцать человек, шестеро на каждую длинную повозку, груженую золотом. Особый, ценнейший груз с золотых приисков ехал по лесной дороге медленно и тихо. И ничего удивительного, что на него позарились скрывающиеся в лесу лиходеи.

Войдя в лес, солдаты напряглись. Каори, охраняющая с другими солдатами последнюю повозку, с тревогой вглядывалась в высокие деревья и густые кустарники.

- Слишком тихо, - проронила она, вслушиваясь в лесную тишь.

- Смотри, не накаркай, - ворчливо предупредил её напарник, шедший спереди. - Довольствуйся тем, что тишина вокруг. Если вдруг какие-нибудь уроды нападут, ты только о ней мечтать и будешь.

- Я не трус, но согласен с тобой, - твердо ответила девушка.

- Все мы здесь самые смелые на свете, но жить тоже хотим.

Густые ветки деревьев дали надежный покров для скрывавшихся их кронах разбойников, атаман которых раздавал приказы:

- Ловушку подготовили? Отлично. Ждете сигнала. Ты берешь на себя солдат с первой повозкой, вы их прикрываете. Вы, парни, вторую, вы - третью, вы - четвертую... И запомните, у каждого из вас только по одной бомбе, а провороните — шею сверну! Всё. Все по местам. А ты, - он обернулся к Мерту, - держи эти бомбы и не используй их, пока я не прикажу. 

В ладонь наемника легка угрожающе тяжелая маленькая сумка с взрывчаткой.

- Папаша, неужели за столь короткое время ты стал доверять мне индивидуальные задания? - ухмыльнулся бывший наемник.

- На тебе последняя повозка. После того, как кончишь с охраной, проверь груз. Не разочаруй меня, сынок.

- Посмотрим. Всё-таки шестеро на одного, это тебе не в кости играть, - он прицепил сумку к ременю, чтобы при удобном случае можно было использовать бомбы по назначению.

- Докажешь, что ты действительно силен, сделаю тебя своим заместителем.

- Очень заманчиво, - с нескрываемым сарказмом оскалился Мерт.

Лес содрогнулся от пронзительного разбойничьего свиста. Солдаты схватились за оружие. Неожиданно деревья заскрипели, затрещали и, упав, перекрыли пути отхода. Караван оказался в ловушке. Из-за поднявшейся пыли Каори, как и её закашлявшиеся напарники, не сразу увидела противника. Секунда, и один уже мертв. Лязг клинков и последующие за ними предсмертные крики холодили кровь живых. Разбойники с гоготом и свистом напали на повозки. Прогремели оглушительные хлопки от взорвавшихся бомб. Разбойников было меньше, чем солдат, но благодаря эффекту неожиданности они сумели увеличить шансы на победу. Чёрная тень проскользнула мимо Каори и сбило её с ног. Если бы не отточенная годами тренировок реакция, клинок бы вонзился ей в грудь прежде, чем она бы упала на землю.

- Неплохо, - похвалил её внезапный голос, который она с ужасом узнала.

Она отпрянула в сторону и лезвие знакомого ножа разрезало ремень её шлема. Шлем упал, распустил её спрятанные волосы, и с бряцаньем прокатился по земле.

- Какие люди! Девчонка, это ты? - Мерт был приятно удивлен. - Наконец-то я закончу начатое!

И снова эта улыбка. Каори вновь испытала тот ужас и отчаяние, от которых хочется рыдать.

- В прошлый раз тебя спасли твои дружки, но теперь никто не придет тебе на помощь.

Девушка, выставив вперед меч и отступая назад, пяткой наткнулась на труп. И с каждой секундой их становилось все больше и больше, а солдат все меньше и меньше. Уверенность Магны на победу покидала её.

- Ну что? Будешь драться или попробуешь сбежать?

Бежать было бессмысленно и она это понимала. Поэтому, вдохнув поглубже и собрав волю в кулак, Каори встала в оборонительную стойку.

- Этого я и ждал!

Но их сражению не суждено было состояться. В это мгновение выскочивший из-за повозки разбойник ударил Каори в спину. Она изогнулась от пронзительной боли и пала, обессиленная.

- Ублюдок, это была моя добыча! - взревел Мерт, прожигая разбойника свирепым взглядом.

- Да какая теперь разница?! Быстро замок ломай и греби золото, наемник чёртов!

Если бы после этих слов он не убежал вскрывать другие замки, то точно бы умер от руки Мерта. Но вскоре от вида кровоточащей раны на спине девушки на место его гнева пришло разочарование. Обойдя её, Мерт сбил замок и вошёл внутрь. И бочки с золотыми монетами и ящики со слитками золота не доставили ему той радости, какой он ожидал. Он опять почувствовал пустоту, разрастающуюся глубоко в его скверной душе. За такую даже дьявол сделки не предложит. Начав загребать золото в мешок, Мерт ни на что не обращал внимание, ему теперь на все было наплевать. И, как оказалось, напрасно. Позади послышались шаги, ступившие на деревянный пол повозки. Мерт обернулся.

- Вот это номер! А ты весьма живучая! - засмеялся он, увидев Каори.

Она еле держалась на ногах. Кровь от её раны скапливалась густым пятном на досках, но она и не пыталась её остановить. Обеими руками держа клинок, она направила его острие на Мерта.

- Это золото… должно послужить королевству… а не преступникам…

Мерт не мог сдержать смех. Он и сам точно не знал от чего тот нервно рвался из груди: то ли от жалкого вида девушки, то ли от хищной радости, вызванной появившейся возможности добить её собственными руками, то ли от осознания того, на сколько жалок он и его душонка, в сравнении с ней… а может и всё вместе.

- Как же глупо! - выкрикнул он сквозь смех. - Ты совсем дура? Я же тебе сейчас кишки пущу, а ты даже сопротивляться не сможешь!

- Брось золото, оно не твое, - твердо отчеканила та, но сама чувствовала, что вот-вот потеряет сознание.

- Вот как. В героя поиграть вздумала. Ну-ну.

И вдруг дверь за спиной Каори захлопнулась! Ноги девушки подкосились, однако, боли от падения не было. В полузабвении она ощутила, как сильные руки поддержали её, а потом оттащили в другой конец повозки.

- Что за дела?! - Мерт стучал кулаком в дверь. - Вы, подонки, я вас слышу! Быстро открыли дверь, иначе её открою я и отправлю вас к праотцам!

Ответа не было.

- Вот падаль!

Они попали в ловушку. С самого начала разбойники поняли, что Мерт обладает такой силой, которая намного превосходила их навыки, и что он не собирался никому подчиняться, а сам желал управлять. Этого они простить не могли и заранее все спланировали.

- Выберусь, всех порву!

Через минуту повозка начала заполняться едким дымом.

- Они подожгли её… - еле слышно проронила Каори.

Мерт не бросал попыток выломать дверь, но это было бесполезно. Дверь была очень крепкой. После огонь охватил и её. Температура повышалась, а кислорода становилось все меньше. Мужчина отпрянул от загоревшейся двери, закрывая лицо рукавом. Бросил беглый взгляд на Каори и оттащил её подальше от стены, которая тоже вот-вот должна была запылать. Но вдруг глаза девушки расширились, она будто ожила. Под недоумевающий взгляд мужчины, она рванула рукой к его поясу и, вырвав покрасневшие бомбы, со всей силы швырнула их в огонь. Взрывная мощь снесла дверь. Схватив девушку на руки, Мерт выпрыгнул из повозки...

Глаза девушки открылись. Каори с недоумением оглянулась.

- Я жива? - спросила она сама себя, не веря.

- Частично, - ответил ей грубый голос, заставивший её вздрогнуть. - Что называется «еле-еле душа в теле».

Девушка, прислоненная спиной к стволу дерева, обернулась. Мерт подходил к ней, держа в руках смоченную в ручье тряпку.

- Лицо попроще сделай, барышня.

Он присел рядом и взял её ладонь в свою. У Каори был сильный ожог, к которому он приложил влажную ткань. Каори зашипела от боли.

- Терпи. Сам понимаю, что это не лучший метод лечения, но чем богаты, - сказал бывший наемник, перевязывая ладонь. - И что это было? Зачем бомбы схватила?

- Да не бомбы это были… - сдавленно ответила Каори, мужественно перенося лечение горе-лекаря. - Тебе вместо них адские камни подсунули. Они взрываются, если их нагреть.

- Вот как! - хмыкнул Мерт. - Эх, что же ты наделала? От меня эти ублюдки так старались избавиться, так сильно напрягали свои прямые извилины, а ты взяла и накрыла их план медным тазом, ещё и ожог схлопотала!

- И правда, как-то неудобно вышло, - с сарказмом проговорила та.

Мерт завязал тряпку на её ладони. Приподнявшись, он сильной рукой взял её за плечо и оторвал от ствола.

- Ну, как? Кровь остановилась? - он заглянул ей за спину. - Живучая ты. На твое счастье рана не глубокая, так что до свадьбы заживет.

Он отпустил её, а потом пару раз небрежно тряхнул руками, избавляясь от надоедливых капель воды от тряпки.

- Что? - он поймал на себе взгляд девушки.

- Прости уж. Я не каждый день принимаю помощь от того, кто когда-то хотел меня убить.

- Неужели? Брыкалась ты тогда неплохо, будто к тебе каждую ночь нож к горлу приставляют.

Каори передернуло от воспоминаний, и это не скрылось от острого взгляда опытного убийцы.

- Для твоего же спокойствия скажу, что убивать тех, за чью жизнь мне не дадут денег, не в моих принципах. Так что помереть ты успеешь и без моей помощи.

- Утешил.

- На правду не обижаются. Ладно, мне пора.

Мерт повернулся к скудным вещам, которые у него остались. Каори смогла увидеть его рубашку, пропитанную кровью из многочисленных ран на спине, полученных из-за взрыва. Видимо, от него пострадал только он.

- И куда ты теперь пойдешь? Снова к разбойникам? - она по какой-то причине попыталась задержать его.

- Нет. Они ведь меня чуть не грохнули, - он пристегнул к ремню меч и перекинул на плечо куртку . - Кстати, скоро припрутся военные, будут искать выживших после нашего нападения. Если спустишься вниз, то легко наткнешься на них, я недалеко тебя оттащил. И если захочешь, можешь сказать этим сосункам, что логово разбойников в пещере у устья того ручья.

- Так вот откуда ты воду взял…

- Да. Хотя я не знаю, как ты объяснишь откуда тебе известна эта драгоценная информация, это уже твоё дело. Всё. Бывай.

- Подожди!

Тот с нетерпением посмотрел на девушку. Ему очень не хотелось попасть в руки властей. Не хватало ему еще тратить силы на побег!

- Что ты будешь делать, чтобы выжить?… Опять будешь убивать и грабить?

- Понятное дело, что не крестиком вышивать! - раздраженно бросил он.

- А если я тебе скажу, что знаю место, где можно выжить и без напрасных убийств?

- Девка, если у тебя есть для меня деловое предложение, то говори прямо!

Каори вдохнула побольше воздуха и выпалила на одном дыхании:

- Я из ордена «Белый Сокол»! Пойдешь ли ты со мной?… - на последнем слове она сконфузилась и сжалась под давлением его холодных глаз.

Мерт хмыкнул.

- Темный орден? Ха! Теперь мне понятно твое безрассудство. Что ж, занятно. Ни вы, ни я не в самых душещипательных отношениях с правительством, так что между нами есть нечто общее, - тот на секунду прикинул размер выгоды для себя от её предложения. - И что, хочешь чтобы я покончил со своим грешным прошлым и встал на путь добра и света?

- Да…

- Хочешь, чтобы я сражался не ради спасения своей шкуры, а ради бедных и угнетенных?

- Да.

- И хочешь сказать, что мне за это будут платить?

- Да…

- Честно говоря, меня манит только третий пункт. Но есть ещё кое-что, интересующее меня.

Он подошёл к Каори вплотную, и она разглядела жажду сражений в его глазах.

- В вашем ордене есть достойные соперники, как тот парень, который противостоял мне той ночью?

- Есть! - гордо ответила девушка, вспомнив своих друзей.

- С этого и нужно было начинать разговор, мелкая.

- Короче, после этой роковой встречи Мерт и состоит в нашем ордене, - закончил Эрик.

- В первые дни каждая наша с ним стычка оборачивалась дракой. Он всё хотел закончить тот бой, но у нас так и осталась ничья, - добавил со вздохом Кенай. - А потом наша Тира показала ему, что она ему более достойный соперник для него. И вот, стремясь её превзойти, Мерт в считанные дни добился звания рыцаря и тогда, надев свой обруч, открыл свой Элемент Земли. Чую, что с его помощью он легко сможет сравниться с нашей воительницей в силе.

- Вы о ней такого высокого мнения… Поскорее бы с ней встретиться, - высказался Миша.

- Не тебе одному! - воскликнул Эрик, разминая пальцы. - Кстати, она же должна кое с кем увидеться!

- Верно. И встреча Оонэра с Тирамижеей намного важнее твоих боевых замашек.

- Это я понимаю. А кстати, где он?

- Кто знает. Может опять в лесу бродит или у моря. Ему ещё долго придется привыкать к нашей жизни, так что не удивляйся его отсутствию.

Оонэр сидел на высокой ветке векового древа и задумчиво смотрел на Луну, погруженный в свои мысли и чувства. Он даже и не подозревал, что девушка, которую он так сильно ждет, так же глядит на ночное бледное светило, с сердцем, переполненным непонятным и загадочным, которое предвещало ей столь долгожданную встречу.