Ночная топь

Легенды и предания, забытые задолго до того, как первые стяги поднялись над первыми замками Долины Ветров, рассказывали о слезе звезды, упавшей с неба прямо на Великую Гряду, в те времена известную как Шов Земли, проделав в ней с небывалым грохотом гигантский разлом.

       Черные обсидиановые пальцы искаженной колоссальным давлением удара, температуры и неизвестных свойств метеора породы, сомкнувшись на гигантской высоте навсегда закрыли солнцу путь на дно разлома, погрузив его в вечную мглу.

       Свое название Ночная Топь получила всего два столетия назад, случайно открытая войском Ивора Алого в его последнем походе, предпринятым из жеста отчаяния в годы Черного Голода, сделавшего земли по эту сторону хребта практически обезлюдевшими. Король собрал армию и повел ее на восток в последней надежде перейти Великую Гряду и наладить снабжение продовольствием свой терзаемый ужасами многолетнего неурожая край. Попав в сильный буран и сбившись с пути, Ивор Алый и его воинство вышли к черному разлому, о котором доселе никто не ведал, так как земли эти были практически безлюдны и полны опасных хищников. Страдая от холода, голода и жажды, Ивор принял решение идти во тьму в надежде пройти горный хребет насквозь и выйти к благодатным полям, городам и деревням, мирно спящим в ожидании нового господина и властителя. Муки бурана сменились смрадом застоялых болот, сплошь покрывавших укрытый мраком разлом. Постоянная тьма, вонь испарений тысячелетних органических отложений и податливая почва, на которой человеку нельзя было стоять, не рискуя уйти с головой в зловонную, поглощающую звуки как губка преисподнюю - все это сводило людей с ума и скоро по рядам оставшихся в живых солдат и офицеров поползли разговоры о том, что земля под ногами постоянно движется, а по видимым озерам воды идет непрерывная рябь. И чем глубже они уходили в разлом, тем чаще и отчетливее было это движение, а почва - жиже.

       С другой стороны разлома не вышел никто, да и не было там выхода. Цветущие зеленые луга упирались в неприступную стену хребта в том месте, где должен был выйти величественный туннель, созданный упавшей звездой. Несколько сот человек смогли найти путь назад, к свету. Несколько десятков из них пережили метели, голод и путь домой. Они никогда не рассказывали, как смогли продержаться без пищи и пройти столь долгий путь, где похоронили товарищей. Некоторые свели счеты с жизнью, но до того - рассказали о Ночной топи и жутких слепых змеях, обитающих в ее недрах, некоторые из которых были способны проглотить лошадь вместе с наездником. Солдатам, бывшим неграмотными крестьянами, было невдомек, что те змеи - это всего-лишь попавшие в исключительные условия соляные черви, с которыми играют их дети, а сами болота - это тысячелетние пласты выделений этих червей, разросшихся до гигантских размеров и чисел на минеральной диете искаженной падшей звездою горной породы.
       Место то обросло легендами, время шло, леса уступали человеку, голодные декады остались страшной страницей истории и люди все чаще выходили к Ночной топи. Кто-то случайно, кто-то охотясь, но немало было и авантюристов, привлеченных рассказами о несметных богатствах, которые были у Ивора Алого на случай, если с той стороны хребта будут не беззащитные вассалы, а армия с которой о спасении голодающего королевства проще договориться языком золота, чем крови. Топь не выбирала, кому из гостей уйти, а кому остаться. Мало кому удавалось вернуться с ее порога. Но иногда Топь отдает своих мертвецов. Они выходят из ее чрева на свет и бредут с молчаливой неотвратимостью рока в направлении своих далеких домов, из которых когда-то вышли живыми, чтобы сгинуть во тьме. Говорят, кто-то из смельчаков даже видел иссушенную оболочку самого Ивора Алого, бесцельно бродящую в рубиновой короне среди деревьев.