Опасные опыты с радиацией в Лос-Аламосе

Во время работы над Манхэттенским проектом, в Лос-Аламосе, где создавали первое ядерное оружие, изготовили плутониевую сферу, с помощью которой начали искать зависимость интенсивности реакции деления от отражения нейтронов внешней бериллиевой оболочкой. Не вдаваясь в физику процесса слишком глубоко, можно сказать, что при отражении внутрь шара достаточного числа нейтронов цепная реакция приобретает лавинообразный характер: это приводит если не к ядерному взрыву, то к резкому возрастанию энерговыделения и мощному потоку дополнительных нейтронов.

Американские учёные не нашли ничего лучше, как брать бериллиевую полусферу руками и опускать ее на плутоний, естественно голыми руками без защитного костюма. Чтобы случайно не уронить сферу, была использована обыкновенная отвертка, которая придерживала полусферу. Сама процедура называлась «подергать дракона за хвост».

Гарри Даглян, 24-летний физик, уронил полусферу на плутоний и получил несовместимые с жизнью пять зивертов облучения. Чуть позже 35-летний Луи Злотин небрежно вытащил отвертку, после чего полусфера упала (!) и запустила цепную реакцию. Злотин успел сбросить бериллиевый отражатель руками, но получил при этом дозу 21 зиверт и умер через девять дней. Еще семь человек получили дозы до зиверта включительно, и минимум один из них через 18 лет умер от лейкемии.

Кто читал автобиографию Ричарда Фейнмана вспомнит про эпизод, как автор трогал первую искусственно полученную полусферу голыми руками.