Ельник

19 August 2019
Фото с pxhere.com Лицензия CC0 1.0 Universal (CC0 1.0) Public Domain Dedication
Фото с pxhere.com Лицензия CC0 1.0 Universal (CC0 1.0) Public Domain Dedication

История является вымыслом, описанных происшествий (трагических или нет) никогда не происходило.

Ночь прилетела в деревню и заботливо прикрыла её крылом, надеясь защитить от усиливающегося мороза. Но тщетно. Скрипит снег под ногами, гулко слышен каждый шорох, когда затихают порывы лютого ветра. Кристаллики льда поблёскивают в темноте, сугробы стоят сплошной стеной. Под ними не найдёшь ни звериные, ни человечьи следы. Снежинки моментально превращаются в колючие ледяные кристаллики, которые щедрой россыпью во все стороны разбрасывает ветер.

У своего дома возле лавки стоит сгорбленная старуха. Она вдыхает обжигающий морозный воздух. И кажется, что вот-вот белый пар из её рта превратится в кусочки льда. И они покроют замёрзшую землю хрустально-серебристыми осколками. Даже сильный мороз и порывистый ветер не в состоянии придать живой румянец дряблой коже на лице женщины.

Где-то вдалеке глухо слышен лай, эхом раздающийся в безмолвной снежной пустыне. Преодолевая порывы ветра, еле-еле плетётся поджарая дворняжка. Её лапки дрожат, а редкая шерсть покрыта коркой заледеневшего снега. Из последних сил собачка подбирается к лавке, держится в сторонке, побаиваясь незнакомого человека, но слабо виляет хвостом.

-Бедняга, продрогла? – услышала сквозь завывание ветра несчастная собачка.

Старухе вспоминаются сразу все собаки, которых она приютила, которых выхаживала, таких за её долгую, полную собственных проблем и испытаний жизнь было немало. И вычёсывала, и лечила, и дрессировала, и роды принимала, и хоронить приходилось...

-Пошла отсюда, - старается придать своему голосу побольше злости старуха. Но дворняжка, как будто услышав гостеприимное приглашение, начинает вилять хвостом энергичнее, заглядывает старухе в глаза и подходит ближе. Прижимается к обмёрзшим старухиным валенкам, будто к тёплой печи.

-Промёрзла, - мягче говорит старуха и уже добродушно поглаживает голову собаки. — Сейчас придёт. Он появляется только в такие морозные ночи.

За снежной мглой просматриваются тёмные силуэты деревьев, хаотично раскачивающихся от порывов ветра. Старуха смотрит именно туда, в самую чащу леса. Постепенно ей начинает казаться, словно там, между белых стволов, кто-то двигается в особенном ритме, не подвластном капризам ветра.

Все спят в тёплых избах. Кажется, что в деревне, кроме старухи и приблудившейся дворняжки, нет ни души. Темень сгущается. И только раскачивающийся от ветра фонарь время от времени высвечивает морщинистую кожу, стиснутые губы и застывшие глаза старухи.

Неожиданно дворняжка приподнимается. Она пристально смотрит в глубь леса и начинает рычать. Что-то неопределённо-тёмное оказывается на снегу. И сразу же белое пятно снега, выхваченное светом фонаря из мрака ночи, превращается в чернильную лужу, которая увеличивается в размерах прямо на глазах. Она причудливо меняет свою форму, молниеносно раздуваясь. Из чёрной лужи проступают какие-то отростки, жутко напоминающие щупальца, челюсти, человеческие руки и ноги.

Старуха широким движением начинает наносить крестное знамение. Её губы сначала беззвучно, а потом всё чётче и громче произносят молитву. Ритуал завершается тем, что она вынимает из глубокого кармана перевязанный старым шпагатом пакет. Собака, которая до этого рычала, замолчала и начала облизываться.  Её взгляд сосредоточен на пакете в руках старухи. Голодная дворняжка учуяла запах мяса. Только она не может подойти к желанному куску. Её сковал страх. Собака поскуливает и вжимается в снег, стараясь стать незаметнее. А черная лужа всё ближе.

-А мы не боимся, - то ли себе, то ли собаке тихо говорит женщина. А может, она разговаривает с тем существом, которое всё ближе. Вот-вот поглотит и её, и всё вокруг. – Страх – это смерть.

-Тебе принесла, - продолжает старуха уже другим голосом. – Сейчас-сейчас, Ельник. Ешь и уходи подобру-поздорову.

Пакет развёрнут. Из него появляется смёрзшийся кусок плоти. Это не то кисть, не то часть ступни.

Чёрная лужа набрасывается на подарок. Слышно, как работают челюсти. Мрак накрывает всё вокруг. Старуха огромным усилием воли удерживается на ногах. Она ощущает, как сквозь неё просачивается отвратительная чёрная масса, липкая и омерзительная. Глаза женщины плотно закрыты. Она ни за что не хочет увидеть, что происходит вокруг. Цепляясь за остатки сознания, она ждёт.

Кажется, что прошла вечность, но через мгновение всё затихает. Вокруг как ни в чём не бывало царят пустота и тишина. Даже ветра не слышно. Женщина не чувствует ног, но каким-то чудом доползает до лавки рядом со своим забором. Падает на неё. И замирает на время. Затем пытается повернуть голову туда, где была дворняжка. Обращаясь к ней, хвалится, но голос дрожит, и она почти стонет:

-И в этот раз откупилась...

Хочет погладить собаку, но под рукой ощущает такой же холод, как и везде вокруг. Животное превратилось в ледышку.

-Страх - это смерть, - ещё раз повторяет женщина.

Смерть никогда не уходит отсюда с пустыми руками. Она рыщет там, где ощущается тепло человеческого тела, где слышны детские голоса, но не гнушается и другой добычей. Смерть по имени Ельник. Это чудовище приходит в деревню каждый год под Рождество, чтобы забирать жизни.

Женщина собирается с силами и медленно входит в калитку, она направляется к себе домой. Теперь нужно, как и каждый раз после встречи с Ельником, посидеть со стариком. Наивные жители деревни думают, что он пропал без вести. Но она-то знает, где он и что с ним.

Добрый десяток лет назад муж решил порадовать её перед Рождеством, раздобыв в лесу не просто ель, а настоящую лесную красавицу. И притащил её домой. Пушистые ветви были мягкими и ароматными. Но через время хвойный запах деревца приобретал неприятный затхлый оттенок. И ещё одна вещь неприятно поражала.  В хорошо тёплом помещении ель оставалась такой же холодной, какой была сразу, когда старик её принёс из лесу. И ещё супруги заметили, что если человек какое-то время находился у ели, то он начинал ощущать усталость и опустошённость, а все его болезни обострялись. А ещё хозяев пугало то, что по утрам по всему дому они находили много опавшей хвои. Это настолько страшило, что муж старухи решил поскорее расправиться с пугающим деревцем и сжёг его.

Это было большой ошибкой, потому что пламя костра выпустило то чудовище, которое жило в ели. Дым быстро начал темнеть и превратился в чернильное облако, которое поглотило старика и выплюнуло только одну оболочку, которая только внешне была похожа на её мужа. Это была его одежда, а в ней – бескровное тело с угасшим сознанием.

Рядом с этой безжизненной куклой, напоминающей старика, был Ельник. Тогда и услышала впервые старуха его скрипучий голос, тогда и ощутила в первый раз жуткие прикосновения липкой чернильной массы. Чудовище потребовало выкуп за жизнь. За те жизни, которые есть в деревне.

С того часа её муж, словно жуткий талисман, лежит в дальней комнате, а каждый раз перед появлением Ельника старуха готовит пакет с какой-то частью его тела, получив которую, довольный Ельник уходит из деревни, никого не тронув.

Смерть под Рождество уже давно не омрачает людям праздник. А старуха и не пытается никому объяснять, что эт не совпадение и не случайность. Да кто спросит об этом старую деревенскую сумасшедшую!

И вот она запирает на все запоры дверь в избе и идёт к тому, что осталось от её мужа. Садится неподалёку и плачет без слёз. Кого она жалеет? Старика, которому столько лет не даёт умереть, поддерживая в нём жизнь ради других жизней? А может быть, она вспоминает ампутантов, которых насмотрелась во время войны в госпитале, где ей пришлось поработать...

Прямо в одежде она падает в своей комнате на кровать и погружается в тяжёлый сон. Ей снится зима. И те, кто по какому-то странному неписаному закону срубают ели. И ещё огонь, освобождающий из них чудовищ, готовых пожирать чужие жизни.

Она спит, за окном слышно жуткое завывание ветра, а по окну вверх, как муравьи, ползут хвойные иголки... Скрипит старая половица или это кто-то другой нечеловеческим голосом повторяет в ночной темноте:

—Маа-маа-маа-маа...

Если Вам понравился рассказ, поддержите канал "лайком" и подпиской, будет много интересных истори