Почему плей-офф НХЛ летом может стать новой реальностью хоккея

6 July

Добро пожаловать в блог «Немного об НХЛ»! Сейчас, во время паузы в регулярном чемпионате НХЛ, есть время поговорить на темы, периодически всплывающие в хоккейном мире, но обделенные вниманием. Сегодня мы рассмотрим интересное мнение, пришедшее из Канады, касающееся календаря НХЛ. А что если не пытаться запустить новый сезон как можно раньше, не делать календарь ещё более напряженным, чем всегда и пытаться успеть с окончанием в июле 2021, а свыкнуться с мыслью, что розыгрыш Кубка Стэнли теперь будет проводиться в августе-октябре? Джеймса Миртла, главного редактора The Athletic Canada, есть мысли на этот счёт.

Фото: theathletic.com
Фото: theathletic.com

Давайте прежде всего начнём с простого определения идеальных сроков возобновления сезона НХЛ - при условии, что это произойдёт.

Тренировочные лагеря должны начаться не раньше 10 июля, и должны продлиться минимум 2 недели.

Команды сыграют по два выставочных матча, вероятно, после того, как прибудут в города-хабы.

К концу июля или даже началу августа 8 запланированных пар квалификационного раунда смогут начать играть, и это продлится 10-11 дней.

В середине августа наконец-то стартует традиционный плей-офф из четырёх раундов. Если во всех раундах будут играть до четырёх побед, - за это ратуют игроки - то это ещё добрых два месяца.

Как мне сказали, в НХЛ верят, что самое позднее, когда будет вручён Кубок победителю - это 8 октября, за 4 дня до канадского Дня Благодарения. (НБА планирует закончить максимум 12 октября.)

Затем, в середине октября, НХЛ планирует провести драфт и открыть рынок свободных агентов, после чего наступит двухмесячное межсезонье, которое продлится до декабря.

В середине декабря откроются тренировочные лагеря, начнётся предсезонка, кульминацией которого станет старт чемпионата 2020-21 1-го января 2021 года в Миннесоте, где пройдёт "Зимняя Классика."

Звучит радикально? Что ж, это действительно так, учитывая, как мы привыкли к тренировочному лагерю в сентябре и июньскому финалу Кубка Стэнли, что стало нормой с тех пор, как "Пингвинз" выиграли Кубок в июне 1992 года.

И что удивительно, среди множества разговоров, которые ведутся сейчас благодаря плану НХЛ по возвращению, есть некоторые, которые обсуждают не возвращение сезона 2019-20 в июле или августе, - сценарий, который, как мы все знаем, случился из-за пандемии - а то, что хоккей в середине лета и начале осени может стать новой реальностью лиги.

Для этих разговоров есть две основные причины: практическая и бизнес-причина.

Практическая заключается в том, что если вы заканчиваете сезон в октябре, как вы сможете вернуться к графику "с сентября по июнь"? Это сработало, если бы НХЛ уменьшило число игр в сезоне, но лига решительно отрицает данный вариант.

Если сезон 2020-21 начнётся 1 января и пройдёт по привычному 82-игровому графику и плей-офф, то самое раннее, когда он может закончится - это август. (И удачи в попытках вписать в календарь Олимпиаду, матч звёзд или недели отдыха.)

Если Кубок Стэнли в 2021 году будет вручён в августе, самое раннее, когда новый сезон сможет начаться - это ноябрь, всё равно потеря месяца или больше относительно привычного нам календаря. Даже при этом сценарии есть большая вероятность, что матчи плей-офф будут проходить в июле многие годы.

Если учесть тренировочные лагеря и полную предсезонку, то вернуться к календарю перед пандемией будет крайне сложно.

А теперь рассмотрим бизнес-причины. На графике ниже можно увидеть солидный аргумент для того, чтобы многие франшизы НХЛ захотели перенести свои осенние игры. На многих рынках США продажи билетов и телевизионные рейтинги значительно возрастают в конце зимы и начале весны.

Например, в прошлом сезоне у "Аризоны", "Каролины", "Коламбуса", "Сент-Луиса" и "Айлендерс" были солидные приросты от продажи билетов - от 6 до 18 процентов - после 1 февраля. (Рост у "Айлендерс" в основном был обусловлен тем, что "островитяне" вторую часть сезона провели на более вместительной арене.)

График, отражающий, как менялась посещаемость матчей НХЛ на протяжении сезона 2018-2019.
График, отражающий, как менялась посещаемость матчей НХЛ на протяжении сезона 2018-2019.

Частично это можно объяснить тем, что некоторые из этих команд пытались попасть в плей-офф, и что в конце сезона игры имеют большее значение. Но реальность такова, что спортивный календарь в октябре просто забит: игры плей-офф МЛБ, начало сезона у НБА, и сезон НФЛ, который идет полным ходом.

Хоккей на многих американских рынках частенько отходит на второй план. А крупные телевизионные сети менее заинтересованы в показе хоккейных игр осенью.

Один мой источник сказал мне, что "консультанты, занимающиеся медиаправами, разговаривали с комиссаром НХЛ Гэри Бэттменом и завили ему, что перенос возвращения сезона на более поздний срок увеличит стоимость телеправ. Таким образом, НХЛ избежит конфликт интересов с Мировой серией МЛБ и главными играми сезона в НФЛ. НХЛ сможет поставлять контент в наименее конкурентоспособный период времени, и это увеличит рейтинги."

Наименее конкурентоспособный период времени в спортивном календаре? С февраля по август.

Такое радикальное изменение календаря повлечёт за собой гнев многих болельщиков в Канаде и США (да и в России, наверное, тоже), но с учётом того удара, который COVID-19 нанёс по доходам НХЛ, этот шаг поможет Бэттману и компании преодолеть все последствия. Особенно держа в уме то, что контракт на телевизионные права в США истекает в конце следующего сезона, и деньги, полученные с новых контрактов, будут ключевым фактором в восстановлении финансов лиги в 2021-22 годах и после.

Вполне вероятно, что лига получит полную поддержку от владельцев, если изменение календаря действительно принесёт увеличение доходов.

"Владельцев не волнуют домашние игры с октября по середину января," - рассказал мне источник, указывая на причину, из-за которой отчасти во время локаута 2012-13 не было половины сезона. "Их реально волнуют игры с середины января, и особенно в плей-офф, на которых они зарабатывают больше всего."

Если вторая часть сезона приносит большинство денег, почему бы не передвинуть весь сезон вперёд?

Если НХЛ и сейчас играет в июне, будет ли состояние льда хуже месяцем позже? Сможет ли хардкорная публика в Канаде и северных регионах США привыкнуть к летним играм?

Это всё вопросы, которые требуют ответа. И сами игроки могут выступить против переноса их отпусков с лета на осень, учитывая те трудности, которые этот перенос может создать для их семей и образа жизни.

Но есть ещё одно преимущество для НХЛ в переносе сезона вперёд, которое может превзойти все остальные: вполне возможно, что к январю команды и лиги снова смогут пускать болельщиков на арены и стадионы. Вероятно, что не в том же количестве, что и прежде, и скорее всего со множеством новых мер безопасности, но любой прогресс в этой области пойдёт на руку лиге, которая получает около 50% прибыли с билетов.

Всё изложенное здесь основывается на том, что сезон возобновится. Число игроков НХЛ, которые беспокоятся о возвращении, сейчас растёт, и многие опасаются тех же проблем, которые на этой неделе озвучил Антон Строльман. Также, есть опасения по поводу того, какой доход лига сможет получать от игры без болельщиков в городах-хабах в середине лета.

Но лига движется вперёд, как будто игры в июле уже точно будут. В офисе лиги царит оптимизм, что Кубок Стэнли будет вручён в этом году, а часть потерянных доходов будет возмещена.

И реальность, в которой хоккей в середине лета будет обычным явлением, может не быть такой плохой, как вы думаете.

Перевод: The Athletic от 04.06.2020.